THE BLACK - Der Tod aus der Tiefe - Paul E. Cooley - E-Book

THE BLACK - Der Tod aus der Tiefe E-Book

Paul E. Cooley

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Beschreibung

Gewinnertitel der Parsec Awards 2015! In 30.000 Fuß Meerestiefe wurde ein Ölfeld größer als Saudi-Arabien entdeckt; eine solche Menge Öl, dass Nationen bedenkenlos in den Krieg ziehen würden, um die Rechte daran zu erstreiten. Als ein Explorationsteam beginnt, ein Bohrloch nach dem anderen in den Boden zu treiben, erschüttert ein gewaltiges Grollen die Tiefe des Meeres. Etwas lebt in dem Öl und es wird zur größten Bedrohung, welche die Menschheit je gesehen hat. The Black ist ein Techno/Horror-Thriller, der die Spannung und die Action von Filmen wie Leviathan und The Thing direkt in die Hände der Leser legt. Die Erkundung der Ozeane wird nie mehr dieselbe sein. ---------------------------------------------------------- "Ein monsterhaft guter Thriller" [Lesermeinung] "Spannendes Buch mit ungewöhnlichem Szenario" [Lesermeinung] "Horrormär im Popkornkino-Format" [Lesermeinung]

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THE BLACK

Das Grauen aus der Tiefe

This Translation is published by arrangement with SEVERED PRESS, www.severedpress.com Title: THE BLACK. All rights reserved. First Published by Severed Press, 2013. Severed Press Logo are trademarks or registered trademarks of Severed Press. All rights reserved.

Impressum

Zweite überarbeitete Ausgabe Originaltitel: THE BLACK Copyright Gesamtausgabe © 2020 LUZIFER-Verlag Alle Rechte vorbehalten. Das Werk darf – auch teilweise – nur mit Genehmigung des Verlages wiedergegeben werden.

Cover: Michael Schubert Übersetzung: Andreas Schiffmann

Dieses Buch wurde nach Dudenempfehlung (Stand 2020) lektoriert.

ISBN E-Book: 978-3-95835-105-9

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Bibliografische Information der Deutschen Nationalbibliothek: Die Deutsche Nationalbibliothek verzeichnet diese Publikation in der Deutschen Nationalbibliografie; detaillierte bibliografische Daten sind im Internet über

Inhaltsverzeichnis

THE BLACK
Impressum
Teil Eins
Die Tiefe
Kapitel 1
Kapitel 2
Kapitel 3
Kapitel 4
Kapitel 5
Teil Zwei
Das schwarze Ding
Kapitel 6
Kapitel 7
Kapitel 8
Kapitel 9
Über den Autor
Danksagungen

Für Justin Macumber und Terry Mixon. Weil ihr mich mit ins Boot geholt und gegengelesen habt; fürs Brainstorming und für eure Freundschaft.

Teil Eins

Kapitel 1

Wellen schlugen gegen das Versorgungsschiff. Thomas Calhoun stand am Ausguck des Hecks und blickte auf das schiefergraue Wasser. Gelegentlich tauchte eine Flosse auf und drehte ab. Ob es Delfine oder Haie waren, spielte für ihn keine Rolle, denn ihm bereitete die finstere Gewitterfront, die sie gerade hinter sich gelassen hatten, mehr Sorgen.

Nachdem sie durch prasselnden Regen und zehn Fuß hohe Flutwellen gelangt waren, fühlte er sich erschöpft und hatte weiche Knie. Wäre er die ganze Zeit über in seiner Kajüte geblieben, hätte er sie bestimmt vollgekotzt; so jedoch war es ihm gelungen, die Toilette nur ein einziges Mal nicht zu treffen. Danach hatte er nämlich beschlossen, sich das Mittagessen nur oben an Deck noch einmal durch den Kopf gehen zu lassen. Besser die Fische zu füttern, als die Luft in seiner Kabine zu verpesten.

Wäre ihm bewusst gewesen, dass das Schiff so heftig auf und niedergehen würde, hätte er versucht, auf anderem Weg zur Bohrinsel zu gelangen. Ein Hubschrauber schaffte den Weg allerdings nicht mit einer Tankfüllung, sondern musste dafür einen Zwischenstopp auf See einlegen, und das würde Petro-Pem Exploration eine Menge Kohle kosten. Mittlerweile war er aber der Meinung, er hätte sie dennoch zwingen sollen, dafür zu zahlen.

Jetzt war er nur noch eine halbe Tagesstrecke von der Insel entfernt, der Sturm lag hinter ihm, und die Luft roch abgesehen vom Gestank des Dieselkraftstoffs frisch. Den war Calhoun zwar gewohnt, doch das bedeutete nicht, dass er ihn mochte. Allerdings würde er bald mehrere Monate auf einer Förderplattform verbringen, wo es erheblich schlimmer stank.

Das stete Brummen der Motoren wirkte sich fast beruhigend auf ihn aus. Der Kapitän, ein abscheulicher Portugiese der höchstens 1,65 m maß, war nicht gerade erbaut darüber, dass sich Calhoun an Deck befand. Dieser wiederum hatte immer wieder versucht, mit dem Mann zu diskutieren, der nur gebrochenes Englisch sprach. Letztendlich waren sie übereingekommen, dass er am Heck bleiben dürfe, sich aber verflucht nochmal vom Führerhaus fernhalten solle.

Wenigstens musste sich Calhoun keine Sorgen wegen Standlees Ausrüstung machen. Denn die Prototypen der unbemannten beziehungsweise ferngesteuerten Unterwasserfahrzeuge waren bereits vergangene Woche geliefert worden. Laut der letzten E-Mail des Technikers hatte dieser die Maschinen auch schon ausprobiert und ihre Programmierung überprüft. Das war doch immerhin etwas.

Als Petro-Pem sein Team angeheuert hatte, waren sie mehr als nur bereit gewesen, das Bargeld springenzulassen, um Standlees aktuelle Entwürfe neben Calhouns neuen Bohrgeräten zu verwenden. Das war alles Teil des Vertrags gewesen. Seine Leute behielten die Patente und Urheberschaft auf das geistige Eigentum, während PPE dem Rest der Industrie eine lange Nase drehen konnte – ein gutes Abkommen, wie Calhoun fand.

Craig Catfish Standlee fungierte beim Entwerfen und Programmieren der Roboter als sein Partner. Während andere Unternehmen noch mit dem Aufholen beschäftigt waren, markierten Catfishs Modelle, Steuersysteme und Sensoren bereits die Weltspitze. Er war ein Senkrechtstarter; Calhouns Erfahrung als Ingenieur und die Robotertechnologie zusammengenommen hatte den Konzern gern einen Aufschlag für ihre Dienste zahlen lassen.

PPE versuchte mit Leaguer etwas Neues. Statt Vertragsunternehmen zu verpflichten, um einen Großteil der Schichtenanalyse und des Geschiebes von Gerätschaften sowie das eigentliche Bohren zu übernehmen, hatten sie sich dazu entschieden, Spezialisten anzuheuern und so viel Technik wie nur möglich zu kaufen. Sie wollten zu der führenden Offshore-Explorationsgesellschaft aufsteigen. Falls Leaguer ein Erfolg wurde, konnte PPE als Dienstleister für alle wesentlichen Ölkonzerne arbeiten. Diese konnten theoretisch durch geringere Kosten, Arbeitskräftefluktuation und ein einziges, integriertes Sicherheitsprotokoll Milliarden bei der Rohstoffförderung sparen.

Calhoun war sich allerdings nicht sicher, ob ihre Strategie wirklich aufgehen würde. Denn er wusste, der Rest der Offshore-Industrie beobachtete Leaguer und PPE mit großem Interesse. Falls sich M2 als größter Fund auf offener See in der Geschichte herausstellte, war das Unternehmen allerdings auf Jahrzehnte hinaus saniert.

In ein paar Stunden würde das Schiff über das Unterwasserfeld fahren. Laut Einschätzung der Seismografen war das Gebiet, was Öl anbelangte, größer als Saudi-Arabien – vorausgesetzt natürlich, man stellte sich das Land dreißigtausend Fuß unter Wasser versunken vor.

Der Graben, den PPE im Rahmen des Projekts M2 nannte, war auf keiner Karte verzeichnet gewesen und bis zum heutigen Zeitpunkt noch kaum erkundet worden; in zwei Jahren hatte man es nicht geschafft, in dieser Hinsicht auch nur einen Finger zu rühren, sondern die Zeit lieber damit verschwendet, sich Klarheit über eine mutmaßliche Goldgrube im Lizenzgebiet des Konzerns zu verschaffen. Allein auf der Grundlage möglicher Vorkommen waren die Aktienkurse in die Höhe geschossen, doch man hatte bisher keinen einzigen Tropfen Öl gefördert, nicht einmal zu Zwecken der Analyse.

Catfishs ursprüngliches seismisches beziehungsweise magnetisches Equipment hatte das Gebiet mehr oder weniger zufällig entdeckt. Während Calhoun mit seinem Team in Nigeria gewesen und mit einem wichtigen Ölförderprojekt zugange gewesen war, hatte sein Partner einen nicht gerade prall subventionierten Auftrag zur Erkundung von M2 für die NOAA unterzeichnet, die Wetter- und Ozeanografiebehörde der Vereinigten Staaten. Calhoun hatte ihm die Teilnahme an dieser Mission aufgrund der Steueranreize erlaubt … nun ja, deshalb und weil es eine Gelegenheit darstellte, ein paar neue Drohnen zu testen.

Catfishs Maschinen waren offensichtlich jedoch zu mehr imstande gewesen als einer einfachen Untersuchung. Seine unbemannten Sonden oder AUVs – ferngesteuerte hießen kurz ROVs – hatten das Gebiet in Erfüllung ihrer Aufgabe gesichtet; als sie wieder aufgetaucht waren, um Informationen via Satellit zu übermitteln, hatte Catfish etwas Wichtigeres als die Topografie des Schelfs erfahren. Den Magnetsensoren war nämlich etwas untergekommen, womit er nie im Leben gerechnet hatte – Öl unter der Oberfläche des Grabenbettes.

Da die NOAA kein Interesse an eventuellen Ölfunden hegte, hatte er sich auch nicht dazu bemüßigt gesehen, sie darüber zu informieren, Calhoun dafür jedoch sofort gemeinsam mit den Berichten eine PGP-verschlüsselte Nachricht zukommen lassen. Dieser hatte die E-Mail bei einer Bullenhitze in einem Hotel in Abuja empfangen und Standlees Zahlen noch einmal recherchiert. Nach kurzer Überprüfung war er bereit gewesen, Nigeria sofort zu verlassen und nie wieder dorthin zurückzukehren.

Nun zog Calhoun eine Zigarre aus seiner Brusttasche, brach ein Ende ab und zündete sie mit einem vergoldeten Feuerzeug an. Sein langärmeliges Tropenhemd flatterte im Wind, während der Qualm aus seinen Nasenlöchern waberte. Er wischte sich den Schweiß von seiner glänzenden Stirn und ging noch einmal im Kopf durch, was er heute noch vorhatte.

Was war am Allerwichtigsten? Sichergehen, dass die Idioten, die seine Geräte verluden, keine seiner neuen Bohrmaschinen kaputtmachten. Zweitens? Das Personal auf der Insel anzuweisen, den Bestand vollständig aufzunehmen, bevor das Schiff wieder aufbrach. Tat es dies nämlich, war eine weitere Belieferung mehrere Tage lang, falls nicht sogar Wochen unmöglich.

Blitze zuckten über der wabernden, schwarzen Wolkenbank. Calhoun erschauderte. Er hoffte, der Sturm würde ihnen nicht bis zur Fundstelle folgen. Falls doch, durfte er sich auf einen höllischen Wochenanfang einstellen.

»Thomas?«, fragte eine Stimme hinter ihm.

Er drehte sich um und blinzelte eine kleine blasse, aber drahtige Frau in Bermudashorts und einem weißen T-Shirt an. Dann lächelte er und blies eine Rauchfahne in die Luft. »Shawna, was gibt’s?«

Sie schaute zu ihm auf und erwiderte: »Ich habe gerade per Funk mit Catfish geredet. Wie es aussieht, werden sie bereit sein, wenn wir eintreffen. Er legt sich gerade ins Zeug, um den Rest der Sachen hinunterzuschaffen.«

Thomas nickte. »Du hast die Übersichtskarten kontrolliert, und sie sind mit der Plattform in Position gegangen wie von dir befohlen«, antwortete er mit gedehnten Vokalen. »Ich glaube, wir alle sind nun bereit, herauszufinden, was es dort unten gibt.«

Die Geologin rieb sich die Hände. »Falls uns dieser elende Kahn heil ankommen lässt.«

»Das kannst du laut sagen«, erwiderte Calhoun. Er blickte wieder hinaus auf den Ozean. »Hoffentlich hast du deine Angel mitgebracht.«

»Ach ja, fast vergessen«, meinte Shawna und musste dabei ihre Stimme gegen den Wind und das Rauschen der Wellen erheben. »Ich habe mich auch mit JP unterhalten; er hat sein Zeug zum Speerfischen mitgenommen.«

Calhoun verdrehte die Augen. »Vraebel wird ausflippen«, sagte er und lachte verschmitzt. »Der Arsch hasst uns ohnehin schon, und ihr werdet ihn bestimmt in den Wahnsinn treiben.«

Sie wippte auf ihren Zehen. Während das Schiff schlingerte, geriet die zierliche Frau leicht ins Schwanken. »Wir können doch schließlich nichts dafür, dass er ein Spielverderber ist. Außerdem arbeitet JP schon genauso lange mit wie Catfish, und Vraebel hat die Zwei bis jetzt nicht ins Meer geworfen – noch nicht zumindest.«

Nun verzog Calhoun sein Gesicht. Vraebel, der Aufseher der Ölbohrinsel, hatte zwar weder Catfish noch JP über die Planken gehen lassen, ihm dafür aber jede Menge Mails geschickt und darin genau damit gedroht. Dieser humorlose Redneck meldete sich nahezu täglich bei PPEs Vizeoperationschef. Ständig kotzte er sich über sein Missfallen aus – Beschwerden wegen unprofessionellen Verhaltens, fahrlässiger Arbeitsabläufe et cetera, und was hatte Calhoun getan? Seine Mitstreiter verteidigt, wie üblich.

Jetzt schaute er Shawna finster an. »Wenn wir die Plattform erreichen, will ich eine vollständige Bestandsaufnahme: die Bohrtechnik, eure Sachen, Catfishs Zeug, alles.« Er schnippte etwas Asche von der Zigarre. »Und dieses Mal wäre es nett, wenn du deinen Laptop nicht an Bord des Versorgungsschiffs zurücklassen würdest.«

Shawna öffnete den Mund, um etwas zu entgegnen, schloss ihn aber gleich wieder. Ihre Ohren glühten rot. »Ja, Boss. Dieses Mal gehe ich ganz sicher, dass ich mein ganzes Rüstzeug dabeihabe.«

Calhoun nickte wieder. »Gut. Denn ansonsten …« Er zeigte mit der Zigarre auf die Geologin. »… lasse ich dich schwimmen, um es zu holen.«

Die kleine Frau sah ihn nachdenklich an. »Solange ich einen Anzug und Flossen kriege, kein Problem.«

Thomas lächelte. Er arbeitete nun schon seit fast zehn Jahren mit Shawna. Trotz ihrer nervigen Charakterzüge war sie immer verlässlich.

»Aha«, gab er zurück. »Hast du vor, mit JP Fisch zu fangen?«

»Selbstverständlich«, antwortete Shawna. »Vorausgesetzt, du gönnst uns ein wenig Freizeit.«

Calhoun zuckte mit den Achseln. »Die Gelegenheit dazu ergibt sich bestimmt. Morgen werden wir die Anschlüsse überprüfen und den Bohrer ausrichten. Sobald das alles getan ist, könnt ihr euch so lange verziehen, wie ihr wollt, während Vraebels Personal den ganzen Maschinenpark verbindet – aber übermorgen …« Er grinste. »… will ich Ölschlamm aus der Druckleitung sprudeln sehen.«

»Ich denke, das lässt sich einrichten«, behauptete Shawna. »Es wird genauso laufen wie letztes Mal.«

Daraufhin lachte Calhoun und klemmte sich die Zigarre wieder zwischen die Zähne. »Hoffentlich nicht.«

***

Obwohl sich Catfish die Mähne zu einem Pferdeschwanz zusammengebunden hatte, flatterte sie im Wind. Er stand auf dem Aussichtsturm hoch über den Maschinen der Anlage und der emsig arbeitenden Inselbesatzung. Vraebel hatte deutlich gemacht, dass Rauchen nur ganz oben auf seiner Bohrinsel erlaubt sei. Was für ein Wichser …

Catfish paffte seine Zigarette, sog den Rauch tief ein und blies ihn dann in den Wind hinaus. Der verhangene Himmel hatte das Meer in eine ruhelos wallende Masse verwandelt, die dunkelgrau war wie das Metall eines Gewehrs. Fische tummelten sich im Wasser. Er schmunzelte; JP war schon in seiner Kabine und schärfte gerade seine Harpunen. Der Taucher und Spezialist für Tiefseetechnik grinste schon seit Tagen wie ein Irrer. Jedes Mal, wenn er eine der unbemannten Sonden hochgeholt hatte und zurückkam, plapperte JP ausgiebig von den Fischen in diesem Meeresabschnitt. Seine Ausrüstung für lange Tauchgänge lag auf dem Versorgungsschiff; Catfish hoffte, JP würde sie nicht brauchen.

Die AUVs, die er mit Calhoun entwickelt hatte, legten aber leider vereinzelt Kinderkrankheiten an den Tag, insbesondere Nummer 5. Das verdammte Ding bestand zwar stets alle Diagnosetests, die Catfish mit ihm durchführen konnte, verfehlte aber oft ihre Oberflächenziele. Die Funkverbindung gestaltete sich auch nicht unbedingt störungsfrei. Das nahm zwar keine so extremen Ausmaße an, dass die Computer die Informationen nicht hätten verarbeiten können, aber Nummer 5 erschwerte das Vorankommen definitiv.

Catfish hoffte, dass Calhoun imstande war, das Problem zu lösen, denn nachdem er sich dem Problem selbst eine Woche lang gewidmet hatte, wusste er nicht mehr, was er noch versuchen sollte. Gemeinsam mit dem Techniker hatte er über ein Jahr mit der Entwicklung der gottverdammten Torpedos verbracht, um so viel elektronisches Gerümpel und Sensoren in deren drei Meter lange Gehäuse zu stopfen wie nur möglich. Aber auch nach neun Monaten andauernden Tests im Golf von Mexiko mussten sie sich mit Komplikationen herumschlagen.

Er seufzte, drückte seine Kippe auf dem Handlauf aus und warf sie dann in ein Schwerabfallfass, dessen Boden schon mit Stummeln übersät war. Vraebel mochte Glimmstängel hassen, doch viele seiner Männer rauchten. Unter Bohrturmarbeitern galten Zigaretten, Alkohol und leichte Damen (üblicherweise Oben-ohne-Tänzerinnen) als stereotype Freuden – und dieses Klischee stimmte absolut.

Catfish warf einen letzten Blick hinaus auf das Meer, ehe er sich die Treppe hinunter ins Quartier der Crew begab. Auf dem engen Korridor ging er an Kojen mit Stahlbetten vorbei. Platz war auf der Förderplattform ein kostbares Gut, weshalb die meisten Roughnecks – so nannte man sich in diesem Beruf – zu zweit oder manchmal gar zu viert in einem Raum lagen. Calhouns Team andererseits hatte gleich drei Gästekajüten bekommen. Craig und JP schliefen zusammen, Calhoun und Shawna jeweils allein. Catfish schaute kurz in die leere Koje seines Partners; ohne dessen Gepäck sah sie leer und viel zu groß aus. Er musste lächeln, denn lange würde sie nicht mehr so bleiben.

Als sie zuletzt gemeinsam auf einer Hochseeförderinsel gewesen waren, hatte Calhoun alle Wände seiner Privatkabine mit Karten und Diagrammen tapeziert. Der Kerl konnte einfach nicht anders, als auf alles zu zeichnen, das er in die Finger bekam – und außerdem nie mit dem Grübeln aufhören. Dass er sich schon zwei Mal hatte scheiden lassen, war kein Wunder. Denn welche Frau konnte schließlich einen Mann ertragen, der es ihr kurz und heftig besorgte, ehe er sich danach sofort wieder daran machte, über Chemie, mechanische Entwürfe und die immerwährende Suche nach schwarzem Gold nachzudenken?

Catfish seufzte und ging weiter zu seiner Koje. Ein dünner Lateinamerikaner mit einer düsteren versteinerten Miene kam ihm entgegen; er lächelte ihn an und fasste sich an den imaginären Hut. Der Roughneck grinste schief zurück und bewegte sich dann ohne ein Wort zu sagen an ihm vorbei.

Typisch. Egal, auf welcher Bohrinsel Calhouns Team unterkam, es wurde königlich behandelt – oder mit anderen Worten: wie Scheiße. Die gewöhnlichen Arbeiter hassten die Truppe stets, weil sie jegliches Vorrecht genossen und gegen alle Regeln verstoßen durften. Außerdem machten sie sich in den Augen des Stammpersonals nie die Finger schmutzig.

Catfish konnte ihnen erklären, wie anstrengend es war, vor einer Demonstration bis vier Uhr morgens Schaltbretter zusammenzuschweißen oder Assemblercodes auf Fehler hin abzuklopfen; er hätte ihnen auch beschreiben können, wie es sich anfühlte, einen zwei Millionen Dollar schweren Prototypen zu Wasser zu lassen, damit er plötzlich zweitausend Fuß unter der Meeresoberfläche einfach implodierte. So viel zum Thema Arbeitsdruck; die beschissenen Roughnecks hatten doch gar keine Ahnung davon, was das wirklich bedeutete.

Von ihnen wiederum verstand das Team genauso wenig. Diese Männer leisteten gefährliche Arbeit. Sie wurden zweifellos gut dafür bezahlt, aber das genügte beileibe nicht, um tagtäglich das eigene Leben aufs Spiel zu setzen. Catfish konnte gut nachvollziehen, warum sie sogenannte »Schreibtischstrategen« hassten, doch sie mussten verflucht nochmal endlich darüber hinwegkommen. JP und er waren jetzt schon seit über einer Woche vor Ort, führten Überprüfungen durch und stellten die Maschinen auf den Betrieb ein. Sie plagten sich genauso ab und schwitzten in den stickigen Räumlichkeiten wie alle anderen.

In den kommenden Wochen würde Catfish nur während seiner sechsstündigen Auszeit täglich natürliches Licht sehen und den Wind im Gesicht spüren. Sobald die Bohrung richtig begann, würde es die Hölle werden, und dann ging es ihm ganz genauso dreckig wie dem Rest der armen Schweine hier auf der Insel. Obwohl er sich weder im Gesicht noch an anderen Körperstellen mit Öl beschmieren würde, blieb auch er nicht vor Schmierfett, Ruß und Salz gefeit. Jedes Mal, wenn eine seiner unbemannten Drohnen zurückkehrte, würde er sich ihrer annehmen, sie warten und reparieren müssen – und das alles ohne Labor oder einer in irgendeiner Weise angemessenen Werkstatt. Scheiß auf die Roughnecks; die wussten doch nicht, was Stress war!

Er zog sich das Gummiband vom Hinterkopf und schüttelte sein Haar, als er auf die Kabine zuging, die JP und er bezogen hatten. Nachdem er tief Luft geholt hatte, klopfte er gegen die geschlossene Luke. »Yo, JP? Holst du dir da drin gerade einen runter?«

Gedämpftes Lachen brach hinter der Tür aus. »Komm schon rein, Catfish.«

Er lächelte und öffnete die Luke. JP stand in seiner vollen Größe von knapp 1,80 m vor dem Bullauge. Überall am Boden befand sich Gepäck: Stiefel, Schwimmflossen, Kreislauftauchgeräte, Masken … der Kerl hatte mehr oder minder drei Seesäcke voller Gerümpel auf dem ganzen Boden verstreut.

»Alter, was soll das?«

JP fuhr sich mit einer Hand durch seine ergrauenden Haarstoppeln. »Ich, äh … musste etwas nachschauen.«

Catfish schüttelte unwirsch den Kopf. »Was denn? Und hättest du das nicht an Deck tun können?«

Der Ältere erwiderte mit betretenem Grinsen: »Oh, na ja, ich dachte, da du weg warst …«

»Kumpel, zwischen weg und kurz raus besteht ein riesiger Unterschied.« Catfish betrachtete das Durcheinander. »Also, hast du alles dabei?«

JP streckte beide Hände nach der unteren Schlafbank aus und hob zwei Gewehre hoch. Die Harpunen waren nicht aufgesteckt, doch Catfish wusste aus Erfahrung, dass sein Genosse mindestens fünf für jede Waffe irgendwo herumliegen hatte.

»Ich glaube schon«, antwortete JP und warf ihm eine zu.

Der Techniker fing das Gewehr mit einer Hand, dann betrachtete er es. »Wir gehen also zum Speerfischen?«

In JPs wettergegerbtem Gesicht zeichnete sich ein breites Grinsen ab. »Das hatte ich vor, wenngleich mich Thomas ermahnt hat, dass wir uns benehmen müssen, bis er hier ist.«

Catfish verdrehte die Augen. »Lass mich raten: Vraebel meckert wieder?«

»Natürlich«, bestätigte JP. »Er mag hier sozusagen der Anführer sein, bleibt aber immer noch ein Roughneck. Er hasst niemanden so sehr wie uns.«

»Der Typ kann mich mal«, schimpfte Catfish.

JP hielt ihm eine Faust hin, und er stieß mit seiner dagegen. »Richtig, aber wir müssen uns noch bis heute Nachmittag unauffällig verhalten.« Er legte das Gewehr für die Harpunen behutsam auf die obere Pritsche. »Abgesehen davon sollten wir aber wirklich mal schwimmen gehen.«

»Genau«, pflichtete Catfish ihm bei, »denn darüber kann sich Vraebel ja nicht beschweren.«

JP zog die Schultern hoch. »Also, Nummer 5 nehmen wir aber nicht für eine Runde mit, oder?«

Catfish schmunzelte. »Um genau zu sein doch.«

»Worauf warten wir denn dann noch?«, fragte JP und warf seinem Freund ein Paar Flossen zu.

***

Auf der Plattform war es sengend heiß. Metallstufen und Geländer führten hinunter auf die Ebene aus geriffeltem Stahl. Wollte man tauchen, war dies die sicherste Stelle, um sich ins Wasser zu lassen. Hier befand sich zugleich auch das Be- und Entladedock für die AUVs und das ROV. Diese waren über dem Gitter aufgehängt und durch dicke Stahlseile miteinander verbunden.

JP fuhr sich über seine schweißnasse Stirn. Er wartete darauf, dass Standlee mit seinem Tauchanzug die Stiege herunterkam. Wie gewohnt ließ sich der Mann, den alle Catfish nannten, alle Zeit der Welt. Der langhaarige Computer- und Bautechniker war nie beim Militär gewesen und hatte anscheinend nicht gelernt, wie man eine Uhr las. JP starrte auf seine Uhr am Arm und seufzte tief. Na ja, dachte er, lasse ich eben schon mal das Boot ins Wasser.

AUV Nummer 5 – Spitzname Zicke, wegen all der Probleme, die sie verursachte – befand sich immer noch im Ozean. Catfish hatte ihr einen Befehl zugesandt, aufzutauchen und wieder zurückzukehren. Für die Zicke bedeutete Rückkehr, dass sie hochkam und mehrere hundert Yards von der Insel entfernt auf der Stelle trieb.

Nachdem JP das Zodiac-Beiboot hinuntergelassen hatte, vertäute er es. Wegen des drei Meter langen Torpedorumpfs würden sie auf dem Rückweg nur langsam vorankommen, doch das war okay; Catfish und er wollten schließlich schwimmen, also konnte Vraebel sie mal kreuzweise.

»Sie beide wollen sich einfach nicht an die Regeln halten, oder?«, rief plötzlich eine Stimme von der Treppe aus.

JP warf einen genervten Blick über seine Schulter. Apropos Vraebel, dachte er. Der Aufseher mit der breiten Brust und der sonnengebräunten Haut lehnte gerade am Geländer. Seine Wangen schienen wie sein kurzgeschnittenes, rotes Haar in Flammen zu stehen. Als er das Gesicht vor Wut verzog, bleckte er gleichzeitig auch seine weißen Zähne.

»Welche Regeln meinen Sie genau?«

»Zuallererst die, immer einen Tauchplan auszufüllen«, begann Vraebel, »dann den Rettungsschwimmern Bescheid zu geben, dass Sie aufbrechen, und außerdem: Wer hat Ihnen überhaupt erlaubt, ins Wasser zu gehen?«

JP zeigte auf die AUVs über ihm. »Sehen Sie die? Ich zähle nur vier; Nummer 5 ist draußen im Meer. Haben Sie Standlees Bericht nicht erhalten?

Vraebel öffnete und schloss den Mund mehrmals kurz hintereinander. JP erkannte, dass die Mühlen im Kopf des Mannes mahlten. »Ja, und ihn auch gelesen.«

»Dann verstehen Sie ja, dass wir losmüssen, um sie zu holen.«

Der Aufseher trat mit seinen schweren Unfallstiefeln gegen die Treppe. »Na ja, das ist aber immer noch keine Entschuldigung dafür, dass sie keinen verdammten Tauchplan ausgefüllt haben – mal ganz davon abgesehen, dass Sie sich nicht bei den Rettungsschwimmern gemeldet haben.«

JP seufzte wieder. »Entschuldigung, Mr. Vraebel. Ich schätze, wir haben es einfach vergessen.«

»Ganz genau. Wenn Calhoun hier eintrifft, werden wir uns ein bisschen über den schludrigen Mist unterhalten müssen, den sie zwei hier veranstaltet haben.«

»Jawohl, Sir«, antwortete JP mit einem Salut. Vraebels Wangen wurden dunkelrot. Er nickte dem Mann zu und stapfte dann wütend die Stufen hinauf.

JP schüttelte den Kopf, während er dabei zuschaute, wie der Chief der Förderplattform auf die Hauptebene zurückkehrte. Vraebel war ein Arschloch – ein komplettes, totales Arschloch. Schließlich blickte er auf das Beiboot hinab; der Kerl hatte andererseits aber auch recht; sie hätten einen Tauchplan einreichen müssen. Er seufzte abermals und wickelte die Leinen dann ordentlich auf. Danach griff er zu zwei Sauerstofftanks und stellte sie in die Halterungen an Bord, zog den Reißverschluss seines grünen, wasserdichten Seesacks auf und nahm die beiden Gewehre heraus.

Diese legte er zusammen mit vier Harpunen in die verriegelbare Bordkiste. Die rasiermesserscharfen Spitzen waren durch Pfropfen aus Kork gesichert. JP achtete stets darauf, dass sie sich jederzeit einsetzen ließen; schließlich wusste man nie, wann man die Gelegenheit bekam, etwas »Besonderes« zu erlegen.

In Gedanken ging er noch einmal seine Checkliste durch. Er hatte die Masken mitgenommen und sie eingeschmiert, damit sie nicht beschlugen. Was nun? Waren die Tanks voll? Jawohl. Riemen und Gurte für sie beide? Auch da. Zwei Leinen? Ja. Er öffnete die kleine Bordkiste, die am Boot befestigt war, und schaute hinein. Am Boden lagen ein Handfunkgerät und zwei Signalleuchten. Dies brachte ihn zum Lächeln, denn das war alles, was sie an Ausrüstung brauchten – gesetzt den Fall, dass sich Catfish irgendwann einmal fertig angezogen hatte.

Die beiden hielten sich wie gesagt schon über eine Woche vor Ort auf. Die Routineabläufe von Catfishs Robotern durchzukauen war anstrengend, besonders wegen der Probleme, die Nummer 5 machte. Da sich das ROV an Leinen führen ließ, stellte es kein annähernd so großes Problem dar, und die AUVs steuerten jeden Punkt an, zu dem man sie dirigierte. Solange Catfishs Codierung flexibel genug war, um sie auf jegliche Hindernisse gefasst zu machen, sollte ihnen eigentlich nichts passieren, doch auch dies hatte Schwierigkeiten nicht ausgeschlossen.

Vor Kurzem waren die Propeller aller fünf Sonden beschädigt worden, als sie sich in einem Algenwald am Meeresgrund verheddert hatten. Catfish hatte, fluchend und einem Wutanfall verflixt nahe, darauf gewartet, dass sie wieder auftauchten. Alle fünf waren zwar hochgekommen, aber JP hatte insgesamt dreimal hinausfahren müssen, um sie zu holen – es war ein langer Arbeitstag für sie gewesen.

Abgesehen von seinen Taucheinsätzen bestand seine Aufgabe auch darin, Catfish beim Warten der Maschinen zu helfen, wozu auch die Roboter zählten. Die Antriebsschrauben der AUVs zu reparieren hatte eine verdammt zähe Nacht lang gedauert. Allerdings waren alle fünf schon am darauffolgenden Nachmittag wieder im Wasser gewesen. Catfish hatte die ganze Nacht kein Auge zugetan, sondern einige neue Verfahren festgelegt, damit sie sich nicht wieder im Seetang verstrickten. Mit roten Augenringen und kehlig heiserer Stimme war der Techniker zu einer dreißig-Stunden-Schicht angetreten, um alles wieder instand zu setzen und zum Laufen zu bringen.

Erst nachdem die AUVs wieder im Meer und unterwegs auf dessen Boden gewesen waren, hatte er geschlafen. Dreißigtausend Fuß tief zu tauchen dauerte Stunden, außer man jagte die Motoren in den roten Bereich. JP war bereit gewesen, am Steuerpult sitzenzubleiben und die Roboter zu beaufsichtigen, doch das hatte Catfish ausgeschlagen. In für ihn typischer Manier war er an seiner elektrischen Zigarette saugend, bis er deren Flüssigkeit verbraucht hatte, in seinem Sessel an der Überwachungskonsole eingeschlafen.

Und so hatte es sich nicht zum ersten Mal abgespielt. Der Mann meinte es todernst mit seinen Erfindungen und fasste es praktisch als persönliche Beleidigung auf, wenn eine von ihnen versagte. JP verstand Catfishs Verantwortungsbewusstsein nur allzu gut, doch hin und wieder würde der Kerl gut daran tun, verdammt nochmal eine ruhige Kugel zu schieben. Hoffentlich reichte ihm dieser kurze Ausflug dazu, denn falls nicht, würde Calhoun mit einem stressgeplagten Techniker zu tun bekommen.

»Sind wir startklar?«

JP drehte sich zur Treppe um. Catfish kam in aller Ruhe die Stufen herunter. Er hatte sich die langen Haare zu einem Zopf geflochten, der mit jedem Schritt hinter seinem Kopf baumelte.

Sein Kumpel grinste. »Nettes Leibchen; soll ich den Reißverschluss für dich zumachen?«

Catfish winkte ab. Sein schwarzer Taucheranzug sah aus wie der von JP, war jedoch vorn an der Hüfte geöffnet. Das herunterhängende Material schlackerte hin und her, während er sich bewegte. Als er den Fuß der Treppe erreicht hatte, ging er auf das Boot zu.

»Hast du Vraebel gesehen?«, fragte JP.

Catfish entgegnete mit einem genervten Blick: »Ja, habe ich. Er war angepisst wie immer. Ich habe jetzt seinen elenden Tauchplan ausgefüllt und den Schwimmern Bescheid gesagt.«

»Gut«, erwiderte JP. »Was das angeht, müssen wir besser achtgeben. Calhoun hätte uns den Arsch aufgerissen, wenn wir so mit ihm umgesprungen wären.«

»Ach, egal.« Catfish zog seinen Anzug hoch und den Reißverschluss zu. »Hast du alle Sachen verstaut?«

»Ja, wir sind bereit«, bestätigte JP.

Catfish lächelte und stieg ins Boot, das sich kaum bewegte, während er sein Gewicht in die Mitte verlagerte. »Auf geht’s.«

»Weißt du, wo Zicke ist?«

»Klar doch«, antwortete Catfish und zog einen grellgelben, rechteckigen Kasten von seinem Gürtel. Als er einen Knopf daran betätigte, fing es an zu piepen. »Dreihundertfünfzig Yards entfernt, Süd bis Südost.« Das las er von der Anzeige daran ab. Dann schaute er zu JP und lächelte wieder. »Weit genug, um noch ein bisschen Fische zu jagen, was?«

»Aber hallo«, stimmte JP zu. Er startete den Motor und sie legten vom Tauchdeck ab.

***

Die Brücke befand sich in einem makellosen Zustand. Vraebel nippte schwarzen Kaffee aus einer Aluminiumtasse, an der das eingeprägte Logo von PPE prangte. Er stöhnte genüsslich, als das starke Getränk seinen Rachen hinunterlief. Durch die sauberen Fenster beobachtete er, wie das Zodiac hinaus auf das Meer fuhr. JP Harvey jagte den Motor zu weit hoch, während Standlee am Bug stand wie in einem bescheuerten Actionfilm.

Gut möglich, dass der Techniker von Bord fiel; das würde dem selbstgefälligen Fatzke zweifelsfrei nur recht geschehen. Gott, wie Vraebel die beiden hasste … Sie waren erst etwas länger als eine Woche hier und hatten es bereits geschafft, den Alltag seiner Crew komplett durcheinanderzubringen. Unangekündigte Abstecher auf den Ozean, keine Tauchformulare oder Ankündigungen, dass sie diese verfluchten Drohnen versenkten.

Teufel auch, sie machten nur Meldung, wenn sie mal etwas vom Personal brauchten – seiner Mannschaft, weder jene von Calhoun noch PPE. Jawohl, es war Vraebels Mannschaft; er hatte jeden Arbeiter auf dieser Insel eigens ausgesucht, außer Calhouns Ausschuss natürlich.

Vize Simpson hatte Vraebel befohlen, alles zu tun, um Calhouns Truppe zu helfen. Ohne sie hätte man die Plattform genauso gut in der Wüste aufstellen können, um Öl zu fördern – oder zumindest dachte dies der stellvertretende Einsatzleiter. Der Aufseher hingegen wusste ganz genau, dass das Unsinn war. Er war zwar kein Geologe, arbeitete aber nun schon seit über zwanzig Jahren auf Ölfeldern und den Weltmeeren. Seine Crew hätte er jederzeit auf eine beliebige andere Bohrinsel abrücken lassen.

Calhoun jedoch besaß die Spielzeuge, die moderne Bohrtechnologie – Standlees neue Roboter. Außerdem sollte diese Geologin Sigler ein wahres Wunderkind sein, aber egal, denn es handelte sich trotzdem ausnahmslos um einen Haufen undisziplinierter, bevorteilter Arschlöcher. Er für seinen Teil war der Ansicht, Calhouns Team könne sich kollektiv ins Knie ficken.

Er hatte Simpson mehrere private E-Mails geschickt und darum gebeten, Standlee gemeinsam mit Harvey der Plattform zu verweisen. Die Antwort des Vizes war knapp ausgefallen und ein Versuch gewesen, Vraebel in seine Schranken zu weisen. Ätzender Schlipsträger. Wenn der Führungsstab eines der wesentlichen Konsortien zur Rohstoffförderung keinerlei Erfahrung mit dem Leben auf einer Bohrinsel hatte, sollte Gott der Welt beistehen.

Das bedeutete, er musste Calhoun gefällig sein oder ihm zumindest aus dem Weg gehen, dies jedoch nur so lange, bis der alte Ingenieur wiederum ihm in die Quere kam. Für Vraebel spielte es überhaupt keine Rolle, ob Calhoun alle reich machen würde oder nicht; dies war seine Plattform, und hier ließ er sich von niemandem etwas befehlen.

Er hatte den Bau des Turms persönlich beaufsichtigt und jeden Tag mit seiner Crew verbracht, während das Monster Stück für Stück zusammengesetzt worden war – Tonnen über Tonnen von Stahl, Druckbehältern, meilenlangen Rohren, Generatoren, Kabeln und Hydraulikvorrichtungen. Er hatte jedes Detail, jeden Winkel und jede Nische dieser gewaltigen Maschinerie überprüft.

Nun trank er noch einen Schluck Kaffee. Vraebel hasste Fördertürme. Sie wurden mitten im Nirgendwo hochgezogen, und zwar ohne jegliche Garantie auf Ausbeute. Darüber hinaus unterzog man sie üblicherweise keiner Tests, und die Ingenieure feilten ständig weiter an der Konstruktion herum – mit anderen Worten: Sie stifteten Chaos mit Ansage.

Leaguer aber gehörte ihm, und diese Anlage würde funktionieren! Schichtführer Steve Gomez und sein Team sollten ihre Aufgabe erfüllen. Dazu war es aber erforderlich, dass schwarzes Gold unter dem Gestein verborgen lag und Calhouns Leute die eine richtige Stelle zum Bohren fanden; dann konnte alles klappen.

Das Zodiac war mittlerweile ein schwarzer Fleck am Horizont geworden. Hätte er die Fahrt nicht mitverfolgt, wäre es ihm gar nicht aufgefallen. Standlee und Harvey schwammen jetzt bestimmt schon mit den Fischen, statt ihrer Pflicht nachzugehen – typisch. Wenn Calhoun ankam, würde sich Vraebel als Erstes lange mit ihm unterhalten müssen.

Auch der Rest der Mannschaft hasste diese beiden Kerle. Sie wusste, dass sie eine Riesensumme Geld erhielten, aber bisher rein gar nichts dafür geleistet hatten. Sie hatten keinerlei Dienste annehmen müssen, weder zur Wartung oder Müllbeseitigung noch zum Putzen – kurz gesagt: Sie taten nur das, wozu sie Lust hatten, und das war den übrigen Crewmitgliedern eben nicht entgangen.

Vraebel lächelte innerlich. Natürlich hatte er dafür gesorgt, dass seine Männer Wind davon bekamen. Niemand würde diese Typen bei einer Pokerrunde mitspielen lassen. Ginge es nach dem Aufseher, müssten sie, soweit es in seiner Macht stand, ein Hundeleben auf der Plattform führen – außer sie stießen wirklich auf Öl. Dann würde man diese Penner als Helden feiern … jedenfalls bei PPE.

Aber das war auch egal. Leaguer war eine Förderplattform und keine Raffinerie. Die Angestellten des Konzerns wurden nicht am Gewinn beteiligt, wenn man von ihren betrieblich steuerbegünstigten Rentenplänen, Aktienbezugsrechten und Boni absah. Unter Ausnahme Letzterer sowie der Tatsache, dass es ihrem Ruf guttat, konnte es der Crew reichlich egal sein, ob die Typen auf Gold stießen – und aus diesem Grund würde sie hart für Vraebel arbeiten. Denn diejenigen, die ihn beeindruckten, konnten überall in der Industrie Jobs ergattern. Und wenn sie versagten? Dann würde er dafür sorgen, dass sie sich sogar schwer dabei tun würden, eine Stelle als Latrinenputzer zu finden.

PPE wollte dem Aufseher ebenfalls eine unerhört hohe Finanzspritze geben, falls die Insel ihren Zweck erfüllte und Öl fand, also nahm er sich vor, einfach freundlich mitzuspielen. Bis zu einem gewissen Punkt sollten Calhoun und seine Leute bekommen, was sie brauchten.

Vraebel blickte hinaus an den wolkenverhangenen Himmel. Weiße Bäusche wie aus Baumwolle verbargen nun die Sonne. In der Wettervorhersage war keine Rede von Regen gewesen, doch der Sturm zog vom Festland her in seine Richtung. Möglicherweise würde es noch ein paar Tage dauern, doch das Tief könnte sich über die Insel wälzen. Er nahm sich vor, den Radar im Auge zu behalten. Die Meteorologen von PPE würden ihn zwar wissen lassen, wenn sich das Unwetter anbahnte, doch das hieß noch lange nicht, dass die Landratten es entdecken würden, bevor es schon über ihnen hing.

Schritte auf den Stufen; jemand kam zur Brücke hinauf. Vraebel nahm noch einen kräftigen Schluck Kaffee und schloss die Augen. Die Gangart der Person klang zögerlich. Er lächelte wieder in sich hinein. Kurz, nachdem sie den oberen Absatz erreicht hatte, ging die Tür zur Brücke auf.

»Hallo, Steve«, grüßte ihn Vraebel, ohne sich auch nur umzudrehen.

»Martin«, entgegnete Gomez. »Haben Sie kurz Zeit für mich?«

Vraebel drehte sich nun mit seinem Sessel zu ihm und nippte abermals an seiner Tasse.

Der Bohrmeister stand mit seiner schmutzig schwarzen Baseballmütze in den Händen im Eingang. Sein dicker Jeans-Overall war überall mit dunklen Flecken gespickt. Steve fuhr sich mit einer Hand durch sein dichtes, schwarzes Haar, während er geduldig abwartete. »Was ist los?«, fragte Vraebel schließlich.

»Wir haben damit begonnen, die Bohrschraube für den Einsatz fertigzumachen«, gab Gomez an, »und laut Standlee sind die AUVs bereit, um in die Tiefe zu gehen.« Er räusperte sich. »Ich glaube, wir können praktisch sofort beginnen, sobald Calhoun eintrifft.«

Vraebel nickte. »Gut gemacht, Steve. Steht noch irgendetwas an?«

»Nein. Ich denke, wir haben alles erledigt.«

»Okay«, sagte der Aufseher und stellte seine leere Tasse auf die Konsole. »Geben Sie Ihren Leuten durch, dass sie jetzt eine ausgedehnte Pause haben. Hier gibt es nichts mehr zu tun, bis das Versorgungsschiff ankommt.«

Nun strahlte Steve. »Das werden sie bestimmt gern hören.«

»Sie doch bestimmt auch, oder?«, Martin kicherte. »Also gönnen Sie sich entweder etwas Schlaf oder werfen Sie Ihre Leinen aus und fangen Sie uns etwas zum Abendessen.«

Gomez verbeugte sich vor ihm. »Fische können wir Ihnen definitiv besorgen.« Mit diesen Worten drehte er sich um und ging die Treppe hinunter.

Vraebel lief bereits das Wasser im Mund zusammen, denn Gomez und die anderen Mexikaner waren verboten gute Angler. Sie stellten sich für gewöhnlich auf die unteren Ebenen und ließen ihre Köder in der Nähe der Stützpfeiler ins Meer hängen. Die Fische schienen das Gefühl zu haben, dass es sich bei der Unterkonstruktion um ein Riff handelte. Ein, oder zweimal hatte Gomez sogar einen Hai erwischt.

Der Aufseher schaute auf die schwarze Taucheruhr an seinem Handgelenk. Das Versorgungsschiff sollte in vier Stunden ankommen. Falls sie sich nicht aufgrund des Sturmes verspäteten, würden sie vor dem Dinner da sein. Hoffentlich konnten seine Männer vor dem Ausladen noch etwas essen, denn schließlich stand ihnen eine lange Nacht in Aussicht.

***

Der Motor des Zodiac ging aus. Catfish drehte sich um und schaute JP an; der Taucher grinste. Das Beiboot wurde langsamer, während es sanft im Wellengang auf und niederging. Die Wolkendecke war zwar dicht, ließ aber immer noch nicht auf Regen schließen.

Nachdem Catfish den gelben Peilsender von seinem Gürtel gelöst hatte, betrachtete er erneut die Anzeige. »Scheiße.«

»Was ist los?«, rief JP vom Heck aus.

»Sie sollte eigentlich genau hier sein. Wir treiben direkt über ihr«, erklärte ihm Catfish.

JP lehnte sich über die Bordwand und schaute ins Wasser. »Du sagtest doch, sie sei aufgetaucht, oder?«

»Ja«, bestätigte Catfish. Er kam zu ihm an den Bug und beugte sich ebenfalls vornüber. Aufgrund der dürftigen Lichtverhältnisse konnte man kaum weiter als ein paar Fuß hinabsehen. Er hielt sich eine Hand über die Augen. Einen leuchtend gelben Torpedo im Meer zu finden, sollte eigentlich nicht allzu schwierig sein; der Sender empfing immer noch ein Signal von Zicke. »Wir müssen wirklich genau über ihr sein.«

JP schüttelte den Kopf. »Unsinn. Sie ist länger als das blöde Boot, also müssten wir sowohl ihren Bug als auch ihr Heck sehen.«

Der Kasten in Standlees Hand piepte. Er starrte ihn an und stöhnte. »Na gut, sie ist hier und wir sind tatsächlich direkt über ihr.«

»Schön, aber wo zur Hölle steckt sie denn dann bitteschön?«

Er wandte sich JP zu und knurrte: »Fünfzehn Meter unter uns. Etwas stimmt nicht mit der Gewichtung.«

JP warf ihm einen verärgerten Blick zu. »Schätze, ich weiß, was ich jetzt mache.« Er rollte eines der Taue zum Festmachen aus und warf es in das Wasser. Die dicke Leine sank sofort und ward nicht mehr gesehen. Catfish seufzte, griff zu einem Sauerstofftank und begann, ihn seinem Freund umzuhängen.

»Ich stehe total darauf, wenn mich ein Mann anzieht«, scherzte JP mit Fistelstimme.

»Ich werd’s mir merken und jemandem davon erzählen, den es interessiert«, ätzte Catfish. Nachdem er die Tragegurte festgezurrt hatte, klopfte er JP noch einmal auf die Schulter und fragte: »Soll ich mit dir runtergehen?«

Der andere schüttelte den Kopf. »Nichts da, du bleibst an Deck. Vielleicht brauche ich ja das andere Tau, und außerdem: Immer nur ein Taucher auf einmal, richtig?«

Catfish grinste. »Aber nicht beim Fischen, oder?« Er nahm eine orangefarbene Boje und warf sie über Bord. Über Meilen hinweg fuhr zwar kein anderes Boot, und auch das Versorgungsschiff war immer noch mehrere Stunden weit entfernt, doch die Tauchboje zu Wasser zu lassen entsprach der Gewohnheit.

»Nicht beim Fischen«, stimmte JP zu. Er zog seine Maske an und befestigte dann die Flossen an seinen Taucherschuhen. Sobald er damit fertig war, streckte er beide Daumen für Catfish aus und ließ sich rücklings in den Ozean fallen.

***

Von dem Moment an, als er ins Wasser eintauchte, fühlte er sich wie zu Hause. Unabhängig davon, dass er eine Spezialausbildung bei der Navy genossen hatte, war er schon immer begeistert vom Meer gewesen. Egal ob er nur ein paar Meilen bis zur Spitze einer Landzunge schwamm oder mit der Harpune Fische jagte: Im Nassen befand er sich vollkommen in seinem Element.

In den Florida Keys aufzuwachsen bedeutete, dass man nicht viel unternehmen konnte, was außerhalb des Wassers stattfand. Tauchen in Riffs, Langusten fangen und Speerfischen waren in seiner Jugend die Freizeitbeschäftigungen gewesen, die er geliebt hatte. Als er mit achtzehn zur Navy gegangen war, hatte er nicht viel gewogen und eine eher schmächtige Statur gehabt, zwei Jahre später besaß er aber stattliche Muskeln und somit eine natürliche Eignung zum SEAL.

Er ließ sich unter dem Zodiac treiben. Das Wasser war klar, doch ohne gleichmäßiges Sonnenlicht wurde es in der Tiefe rasch stockdunkel. Als JP hinunterschaute, gab sich ihm Zicke durch ihr verräterisches Gelb preis. Er hielt inne und griff nach dem Tau; die hellorange Leine war im Wasser leicht erkennbar. Er packte sie mit seinen behandschuhten Fingern, schleifte sie durch die Öse an seinem Gurtzeug und drehte sich dann um. Indem er kräftig trat, gelangte er im Nu zu dem zapfenförmigen AUV.

Nachdem er die Leine von seinem Gürtel gelöst hatte, zog er sie durch die stählernen Tüllen an der Nase der Sonde. Bei der Konstruktion der neuen Geräte hatte Catfish darauf geachtet, dass man sie relativ leicht von Hand bewegen konnte.

JP schwamm nun unter den Robotertorpedo und tastete nach dem Verschluss an der Bodenseite. Als er ihn zu fassen bekam, drehte er ihn im Uhrzeigersinn. Daraufhin sorgten grüne LEDs für ein wenig Helligkeit. Er starrte auf die Bedienelemente; in einer Ecke blinkte ein rotes Licht. JP runzelte die Stirn hinter seinem Atemgerät. Catfish hatte recht, die Kontrolle über den Ballast klemmte.

Er stieß sich ab, bis er eine Armlänge von dem AUV entfernt war, und drückte dann auf die rote Lampe am Paneel. Blasen stoben hoch, als der Roboter Restwasser ausstieß, das ihn unter der Oberfläche hielt.

Dann stieg er rasch neben dem Zodiac auf. Als etwas gegen JPs Bein stieß, fuhr er ruckartig herum. Ein kleiner Hammerhai schwamm gerade an ihm vorbei. Er schaute wieder nach unten.

Eine Schule Rotbarsche flitzte ebenfalls durch das Wasser. Zwei weitere Haie machten Jagd auf die Gruppe. Sie waren größer als der Hammerhai, und sobald einer der Fische Blut verlor, würde dies noch weitere Räuber anlocken. JP schüttelte den Kopf und sah zu, dass er nach oben kam. Binnen weniger Sekunden tauchte sein Kopf an der anderen Seite des Zodiac auf.

Catfish holte das AUV bereits an seiner Leine ein. Nachdem JP die Strickleiter hinauf an Bord geklettert war, zog er seine Maske aus und unterbrach die Sauerstoffzufuhr am Tank.

Der Techniker drehte sich zu ihm um und lächelte ernst. »Die Gewichtung, oder?«

JP nickte, während er die Tauchausrüstung abstreifte. »Ich musste am Steuerelement herumfummeln; schätze, du solltest es schließen.«

Catfish murrte und drückte einen Knopf an der Bedienung, woraufhin sie wieder grün aufleuchtete. »Warum ziehst du den Tank aus? Wollten wir nicht eigentlich Fische schießen?«

Der Ex-SEAL verneinte. »Heute wird das nichts – nicht dort unten zumindest. Da sind Haie, und weitere werden kommen.«

»Ach, Mist«, fluchte Catfish. Er machte das Tau an der Schlagleiste fest und benutzte anschließend einen Spanner, um die Wicklungen zu straffen. Als das AUV dem Heck des Bootes bis auf wenige Fuß nahegekommen war, setzte er sich auf die Bordwand und schaute in das Wasser. »Soviel zur freien Zeit.«

JP tat gelassen. »Na ja, wir können ja nachforschen, was mit Zicke schiefläuft.«

»Vielleicht«, wog Catfish ab. »Lass uns erst einmal zurück zur Plattform fahren; kann ja sein, dass wir später mehr Glück haben.«

***

Nachdem sie das Beiboot wieder am Landesteg vertäut hatten, hängten sie die Hebeleinen ein und zogen das AUV aus dem Wasser. Der motorisierte Lift hatte keinerlei Schwierigkeiten mit den eintausendvierhundert Pfund Stahl und Elektronik.

Bevor JP die Sonde fertig zur Wartung hochgehievt hatte, lief Catfish die Treppe hinauf und in ihre Koje, um seinen Laptop und verschiedene Kabel zu holen. Alle AUVs verfügten zwar über drahtlose Schnittstellen, um auch ohne direkten Anschluss mit ihnen kommunizieren zu können, doch darauf wollte er es bei Nummer 5 nicht ankommen lassen.

Nachdem er sich durch die engen Gänge gezwängt und die Stufen erneut genommen hatte, war er erschöpft und außer Atem. JP grinste ihn an.

»Was?«, fragte Catfish gereizt, während er den Computer mit der Steuerung verkabelte.

»Würdest du mal mit dem Rauchen aufhören«, meinte JP, »wärst du nach einem kurzen Dauerlauf vielleicht nicht so fix und fertig.«

Catfish tat die Worte mit einer unwirschen Handbewegung ab, stellte den Laptop auf den Maschinenschaltkasten auf der Ebene und öffnete ihn anschließend. Der Bildschirm zeigte einen grünen Text auf schwarzem Hintergrund. Er tippte die Befehle ein, um eine Verbindung mit dem Bordcomputer des AUVs herzustellen.

JP stellte sich hinter ihn und blickte über seine Schulter, während Catfish das Diagnoseprogramm durchlaufen ließ. »Schon irgendeine Ahnung?«, fragte er.

Der langhaarige Techniker sog mit zusammengebissenen Zähnen die Luft ein. »Versagen der Ballastkontrolle.« Er schüttelte den Kopf. »Wir müssen sie öffnen und den Schaltkreis austauschen. Herrgott nochmal.«

»Tja«, entgegnete JP. »Damit hat sich das Fischen wohl endgültig erledigt.«

»Ganz richtig«, gab Catfish zurück. »Zicke muss schließlich morgen fit sein.« Er wandte sich dem ehemaligen Marinesoldaten zu. »Calhoun will das Führungsrohr und den Bohrlochkopf vollständig abgesichert haben. Falls wir das nicht schaffen …« Er leckte sich die Lippen. »… tritt er mir in den Arsch.«

»Du könntest doch immer noch das ROV hinunterschicken; es würde das Führungsrohr weitgehend abdecken.«

Catfish widersprach: »Nein, das ROV ist nicht auf solchen Tiefendruck ausgelegt.« Er knirschte mit den Zähnen. »Dreißigtausend Fuß sind ein bisschen zu viel für ihre Entwurfsparameter. Eins von ihnen schafft es womöglich bis ganz nach unten, aber ich lege keine Hand dafür ins Feuer, dass es nicht implodieren könnte.«

»Und dann verlieren wir weitere zwei Millionen Dollar?«

Catfish kratzte sich am Kinn. »Genau. PPE ist schon wegen der Ausstattungskosten aus allen Wolken gefallen, nicht zu vergessen unser Stundenlohn; ich kann es mir einfach nicht leisten, nur eine einzige der Drohnen zu verlieren.«

JP ging hinüber zu einer Reihe von Werkzeugkästen. Als er und Catfish hergekommen waren, hatten sie direkt nach den AUVs alle Behälter voller Einzelteile und Hilfsmittel für die Elektronik ausgeladen. Er hatte gehofft, dass er sie nicht brauchen würde, doch auch dies war lediglich ein Wunschtraum gewesen.

Er nahm eine kabellose Bohrmaschine heraus, steckte einen Einsatz auf und hielt sie hoch. »Schreiten wir zur Operation«, sagte er. Catfish stöhnte, schickte sich aber an, ihm zu helfen.

***

Das Versorgungsschiff kam früh an. Die Besatzung der Plattform hatte immer noch Pause und noch nichts gegessen.

Als sie auf der unteren Ebene zusammenkam, hatte man den Bordkran schon hochgefahren. Vraebel kündigte per Lautsprecher an, das gesamte Personal sollte sich unverzüglich zum Essen einfinden. Statt sich ihnen jedoch anzuschließen, machte er sich auf den Weg zum Ausstieg des Schiffs.

Calhoun und seine Geologin gingen gerade von Bord und betraten die Plattform. Er ließ den Blick über die leere Umgebung schweifen, ehe er Vraebel seine breite Rechte anbot. Der Aufseher der Bohrinsel schüttelte sie, lächelte jedoch nicht.

»Willkommen zurück auf Leaguer«, grüßte er ihn.

Calhoun schaute sich erneut um. »Wo ist die Crew? Wir müssen das ganze Zeug abladen.«

Vraebel schüttelte den Kopf. »Sie sind über eine Stunde zu früh dran. Die Crew hat noch nicht gegessen; sobald sie ihre Abendmahlzeit zu sich …«

»Abendmahlzeit?«, fuhr Calhoun dazwischen. »Das Versorgungsschiff muss schnellstmöglich wieder umkehren. Der Kapitän hat sich den Allerwertesten aufgerissen, um so früh hier zu sein.«

Der Aufseher widerstand dem starken Drang, diesem Schnösel nahezulegen, doch einfach zur Hölle zu fahren, aber Simpson würde ihm die Eier abreißen, falls er so extrem mit dem Gehirn hinter ihren Bohrarbeiten umsprang. »Nachdem sie gegessen haben, sind sie sofort hier unten zur Stelle, versprochen. Wir entladen dann den Kahn.«

Calhoun seufzte. »Na gut, meinetwegen. Tut mir leid, Martin. Das war ein sehr langer Tag heute, und der Sturm hat uns gehörig zugesetzt.«

Sigler stand währenddessen hinter ihrem Vorgesetzten. Dann trat die kleine, dünne Frau schließlich nach vorn und lächelte Vraebel an. Auch sie bot ihm die Hand an, und er nahm sie. »Ms. Sigler«, sagte er.

Dass die Frau so kräftig zupackte, rang ihm schließlich doch ein Lächeln ab. Er hatte sie schon zweimal getroffen, doch wie stark sie war, verblüffte ihn immer wieder, wenn er ihre Hand schüttelte.

»Martin«, erwiderte sie, »und nennen Sie mich bitte Shawna.«

»Ach ja, richtig«, erinnerte er sich. »Shawna.« Er zeigte zur Treppe hinüber. »Falls Sie auch hungrig sind, lade ich Sie herzlich ein, sich zum Essen mit anzustellen.«

Calhoun suchte den Blick der Geologin. »Shawna? Geh ruhig nach oben, das wird eine lange Nacht; außerdem müssen Martin und ich noch ein paar Fragen diskutieren.«

Sie zog die Augenbrauen hoch und nickte, ehe sie sich eine schwarze Haarsträhne aus den Augen strich. »Schätze, ich bin dann mal weg. Wo sind Catfish und JP?«

Vraebel entgegnete verdrossen: »Auf der unteren Ebene; sie führen gerade irgendwelche Wartungsarbeiten an einem der Roboter durch.«

Shawna schmunzelte. »Ich sage ihnen kurz Hallo, bevor ich mir etwas zu essen schnappe.« Sie ging auf die Treppe zu.

»Sag ihnen, sie sollen sich auch etwas zwischen die Kiemen schieben!«, rief Calhoun ihr hinterher.

Sigler drehte sich nicht mehr um, hob aber eine Hand, um zu bestätigen, dass sie ihn verstanden hatte.

»Martin?«, sagte er dann. »Haben Sie Zeit für einen kurzen Spaziergang?«

Vraebel biss sich auf die Lippen, nickte aber. Er zeigte zum hinteren Teil des Ladedecks. Während sie schweigend auf die Generatoren zugingen, übertönte das Brummen den Wellengang und die raunende Crew. Als sie schließlich den hintersten Winkel erreichten, schlug er einen langsameren Schritt an und wandte sich Calhoun zu.

»Also, Thomas, worüber müssen Sie mit mir reden? Es hat doch bestimmt mit …«

»Zuallererst«, unterbrach ihn Calhoun, »möchte ich mich in aller Form für Standlee und Harvey entschuldigen.«

Vraebel blinzelte. »Entschuldigen?«

Der Ältere nickte. »Ja, ich sorge ab jetzt dafür, dass sie sich benehmen. Niemand wünscht sich so sehr wie ich, dass diese Operation glatt über die Bühne geht. Ich würde mich lieber darauf konzentrieren, Öl zu fördern, statt dass hier einer böse auf den anderen ist.«

»Also«, erwiderte Vraebel lächelnd. »Das zu hören freut mich wirklich außerordentlich.«

»Aber«, fuhr Calhoun fort, während er eine Zigarre aus seiner Brusttasche zog. »Ich erwarte auch ein bisschen was von Ihnen im Gegenzug.«

»Und das wäre?«, fragte der Aufseher misstrauisch, dem schon vor der Antwort graute.

Der Ingenieur strahlte. »Diese Crew muss an einem Strang ziehen, Martin. Ich kann nicht dulden, dass meine Hilfskräfte wie Außenseiter behandelt werden – genauso wie es Sie stört, dass sich mein Team über Sie hinwegsetzt und Ihre Bohrinsel vereinnahmt. Wir müssen lernen, uns gegenseitig zu respektieren.«

Vraebel nickte. Er regte sich über Harvey und Standlee auf, wenn er sie nur zu Gesicht bekam. Seine Männer hatten sich ein Beispiel daran genommen, ganz zu schweigen von seinen ständigen Lästereien über die beiden. Er war davon ausgegangen, sich auf diese oder jene Art mit Calhoun zu überwerfen, womöglich im Rahmen eines langwierigen Kräftemessens mit Anrufen und E-Mails an Simpson, aber damit erwischte ihn der Ingenieur jetzt auf dem völlig falschen Fuß.

»Okay«, sagte er. »Abgemacht.«

Der ältere Mann bot ihm abermals die Hand an. »Hoffentlich können wir diesen unangenehmen Abschnitt nun hinter uns lassen und uns darauf fokussieren, diesen Job zu erledigen.«

Vraebel schüttelte sie wieder. »Alles klar, Thomas. Ich gebe mein Bestes, damit wir miteinander auskommen.«

»Und ich, um diese beiden Teufelskerle zu bändigen«, versprach ihm Calhoun grinsend.

»Okay, denn ich mag sie nach wie vor nicht«, gestand ihm Martin.

Calhoun lachte auf. »Müssen Sie ja auch nicht; es genügt, dass Sie wissen: Die beiden sind unerhört gut in dem, was sie tun.« Er beugte sich so weit zu Martin hinüber, dass dieser schwach den Geruch von längst gerauchtem Tabak wahrnahm. »Ansonsten hätte ich sie nämlich selber schon vor langer Zeit an die Luft gesetzt.«

Das brachte Vraebel zum Lachen. »Freut mich, das zu hören.« Er zeigte auf die Zigarre. »Sie dürfen die entweder hier unten oder auf der oberen Ebene anzünden, wenn Sie möchten. Bloß, äh … passen Sie mit der Glut auf.«

Thomas zog sich das nunmehr feuchte Ende aus dem Mund. »Verzeihung, ist eine Angewohnheit von mir, wenn ich nervös bin«, rechtfertigte er sich. »Ich verspreche, nicht zu rauchen, bis ich grünes Licht habe – bildlich gesprochen.« Er wippte ungeduldig auf der Stelle. »Haben Sie schon etwas gegessen?« Vraebel verneinte. »Na, dann lassen sie uns das schnell nachholen.«

***

Auf der unteren Ebene war es extrem heiß. Die Sonne verschwand rasch hinter dem Horizont, doch nach der hohen Luftfeuchtigkeit tagsüber und durch die Wärmeentwicklung der Generatoren fiel das Atmen hier extrem schwer. Auf Shawnas Stirn standen bereits Schweißperlen.

Während sie die Metalltreppe hinunterging, brachten ihre Arbeitsstiefel den Stahl zum Klingen. Über den Lärm der Stromerzeuger hinweg hörte sie jemanden schimpfen und Elektrowerkzeug sirren. Catfish hatte wohl gerade einen Wutanfall. Sie seufzte; es war anscheinend mal wieder an der Zeit, Mama zu spielen.

Als sie am Fuß der Treppe ankam, sah sie, was sie bereits befürchtet hatte: Ein AUV hing weit von der Decke herunter und baumelte an seinen Stahltrossen. Der obere Teil der Maschine lag auf dem Boden. Catfish tippte wie wild auf seinem Laptop herum, während JP gerade einen Spannungsmesser beobachtete.

»Klickt er?«, fragte Catfish.

»Was weiß ich denn, zum Kuckuck?«, meckerte JP zurück. »Ich höre rein gar nichts, Mann!«

»Na ja, er sollte zumindest ausschlagen!«

»JUNGS!«, rief Shawna laut.

Die beiden drehten gleichzeitig die Köpfe in ihre Richtung. Catfishs bewährt düstere Miene schmolz zu einem freudigen Strahlen, wohingegen JP nur stöhnte; so begrüßte er sie normalerweise immer. »Aufgepasst«, meinte er. »Die Besorgte ist wieder da.«

Shawna trat zu ihnen und schüttelte seine Hand. Catfish kam vom Maschinenschaltkasten herüber und umarmte sie herzlich.

»Schön, dich zu sehen, Mädchen. Dann habt ihr es wohl früher geschafft, was?«

Sie nickte. »Ich freue mich auch, dich zu sehen«, gab sie zurück, ehe sie auf das AUV zeigte. »Habt ihr Probleme damit?«

Catfishs zwangloses Lächeln löste sich wieder in einem düsteren Blick auf. »Das kann man wohl behaupten. Das Scheißding funktioniert einfach nicht so, wie es sollte.«

»Unerklärlicher Fehler?« Sie schaute ihn skeptisch an. »Wo drückt denn der Schuh genau?«

JP lachte auf. »Es liegt an der Ballastkontrolle, heute jedenfalls. Gestern waren es die Propeller. Und vorgestern? Die Signalübertragung.«

Sie schüttelte den Kopf. »Fehlerhafter Wandler?«

»Ich glaube ja.« Catfish zeigte auf JP. »Ich wüsste es ja sicher, wenn die taube Nuss dort das Ticken hören würde.«

Shawna ging zu der Sonde hinüber. Die Leitungen waren mit einem winzigen, durchsichtigen Kasten verbunden, der über einen sichtbaren Schalter verfügte. Sie bückte sich und betrachtete ihn genauer. »Probiere es noch einmal.«

Catfish kehrte zum Laptop zurück und drückte mehrere Tasten. Ein kleiner Lichtbogen, den man kaum sah, zuckte zwischen den Metallkontakten in dem Kasten hin und her. »Stopp«, rief sie und drehte sich zu dem Techniker um. »Du hast gemerkt, dass er durchgebrannt ist, oder?«

»Was?«, fragte JP entsetzt. »Wovon sprichst du?«

Sie zeigte auf einen schwarzen Fleck am Gehäuse. »Das war doch ein Kurzschluss, JP, oder? Gib mir mal einen neuen Wandler aus der Kiste.«

Der Ex-SEAL öffnete den Mund, um Einwände zu erheben, machte ihn dann aber schnell wieder zu. Er ging zu einer der schwarzen Kisten, in der Ersatzteile lagen, und durchstöberte sie, bis einen neuen Wandler fand.

»Lass ihn schon rüberwachsen«, drängte ihn Shawna, während sie ungeduldig eine Hand ausstreckte. Er reichte ihr das Plastikteil. Sie löste die Verbindungen mit der anderen Hand und zog den alten Wandler aus den Innereien des AUVs. Craig zuckte zusammen und maulte herum, als sie ihn einfach auf den Boden warf.

»Hey! Ich habe nicht so viele davon!«

Sie warf ihm einen erheiterten Blick zu. »Und der da ist hinüber.« Sie drückte den neuen Kasten hinein und nestelte daran herum, bis die Verbindungen aufeinander passten. Sie hörte zwar nicht, wie die Kontakte klickten, spürte aber das deutliche Einrasten der Stecker in die Buchsen. »Da; jetzt versuch’s noch einmal.«

Craig schüttelte wieder den Kopf und tippte erneut ein paar Tasten. Daraufhin schlug der kleine Arm des Wandlers um, und das Licht an den Steuerelementen changierte auf Grün.

»Ich werde verrückt«, sagte JP staunend.

Catfish johlte begeistert. »Verdammt, Mädchen, warum bist du nicht schon früher in meinem Leben zur Stelle gewesen?«

Shawna strahlte. »Manchmal braucht man eben das Fingerspitzengefühl einer Frau.«

»Oder Ahnung von der Materie«, erwiderte JP.

Catfish ließ die Finger nun über die Tastatur fliegen und starrte auf den Bildschirm, während die Befehle ausgeführt wurden. Einen Moment später grinste er. »Ich denke, wir haben das Baby zurückgeholt.«

»Gut«, sagte Shawna. »Jetzt lasst uns das doofe Ding wieder zusammenbauen, damit wir endlich zum Essen gehen können.«

»Essen«, brummte JP. »Ich Taucher, ich Hunger.«

Shawna streckte einen Arm aus und tätschelte die Seitenwand des AUVs. »Calhoun meinte, ich solle dafür sorgen, dass ihr Kinder auch etwas zum Beißen kriegt.«