Perry Rhodan 58: Die Gelben Eroberer (Silberband) - H. G. Ewers - E-Book

Perry Rhodan 58: Die Gelben Eroberer (Silberband) E-Book

H.G. Ewers

5,0

Beschreibung

Auf der Erde und den von Menschen bewohnten Planeten schreibt man das Jahr 3442: Seit einiger Zeit werden die Zivilisationen der Milchstraße von einem kosmischen Gebilde bedroht. Tausende von Sonnen und Planeten bilden den Schwarm, der anscheinend seit Äonen durch das Universum reist. Eine Strahlungswelle eilt dem Gebilden voraus, die den Intelligenzen der Milchstraße den Verstand raubt. Nur wenige erweisen sich als immun, darunter Perry Rhodan. Nach einer ersten Phase der Vorbereitung tritt die unheimliche Invasion des Schwarms in eine neue Phase. Riesige Wabenraumschiffe landen auf verschiedenen Welten, darunter viele, die von Menschen besiedelt sind. Den Wabenraumschiffen entsteigen Milliarden fremder Wesen, die von den terranischen Beobachtern als "Gelbe Eroberer" bezeichnet werden. Und sie beginnen sofort mit ihrem Werk, indem sie die Welten nach ihren Vorstellungen gestalten. Die Gelben Eroberer heizen die Atmosphäre der Planeten auf, sie erhöhen ihre Schwerkraft. Damit verurteilen sie die menschlichen Bewohner zu einem langsamen, qualvollen Tod ...

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Nr. 58

Die Gelben Eroberer

Auf der Erde und den von Menschen bewohnten Planeten schreibt man das Jahr 3442: Seit einiger Zeit werden die Zivilisationen der Milchstraße von einem kosmischen Gebilde bedroht. Tausende von Sonnen und Planeten bilden den Schwarm, der anscheinend seit Äonen durch das Universum reist. Eine Strahlungswelle eilt dem Gebilden voraus, die den Intelligenzen der Milchstraße den Verstand raubt. Nur wenige erweisen sich als immun, darunter Perry Rhodan.

Nach einer ersten Phase der Vorbereitung tritt die unheimliche Invasion des Schwarms in eine neue Phase. Riesige Wabenraumschiffe landen auf verschiedenen Welten, darunter viele, die von Menschen besiedelt sind. Den Wabenraumschiffen entsteigen Milliarden fremder Wesen, die von den terranischen Beobachtern als »Gelbe Eroberer« bezeichnet werden. Und sie beginnen sofort mit ihrem Werk, indem sie die Welten nach ihren Vorstellungen gestalten.

Vorwort

Schrieb ich im Vorwort des vorigen Buches, die Handlung würde auf verschiedenen Ebenen ablaufen, um später zu einem großen Ganzen zusammenzufinden? Dann haben wir diesmal noch eine kleine Steigerung. Das Schwarm-Zyklus-Puzzle wird um ein weiteres Element größer – und bedeutender. Sandal Tolks Odyssee wird beendet (für die Freunde des Abenteuerromans sicher bedauerlich, für die »reinen SF-Fans« eher ein Aufatmen), und was er für Perry Rhodan davon mitbringt, wird das bisherige Bild des Schwarms anders aussehen lassen. Gleichzeitig sorgen die beiden Herzensfreunde Tatcher a Hainu und Dalaimoc Rorvic für eine Überraschung, die den künftigen Verlauf des Zyklus ganz entscheidend prägen wird. Das Puzzle gewinnt schon im nächsten Buch an Formen, und das versprochene »Aha-Erlebnis« beginnt.

Am 58. Buch der PERRY RHODAN-Bibliothek waren beteiligt: William Voltz mit Das große Sterben (Heft 525), H. G. Ewers mit Söldner der Galaxis (526) und Die Macht der Sieben (531), Hans Kneifel mit Die Insel der Glücklichen (527) und Die Diener des gelben Götzen (528) sowie Ernst Vlcek mit Die letzten Tage der Amazonen (529).

Mein besonderer Dank gilt wieder den vielen Lesern, die uns mit ihren Anregungen und Kritiken wesentlich dabei halfen, ein weiteres Stück PERRY RHODAN-Geschichte in Buchform zu kleiden.

Zeittafel

1971 – Perry Rhodan erreicht mit der STARDUST den Mond und trifft auf die Arkoniden Thora und Crest.

1972 – Mit Hilfe der arkonidischen Technik Einigung der Menschheit und Aufbruch in die Galaxis.

1976 – Das Geistwesen ES gewährt Rhodan und seinen engsten Wegbegleitern die relative Unsterblichkeit.

2040 – Das Solare Imperium ist entstanden und stellt einen galaktischen Wirtschafts- und Machtfaktor ersten Ranges dar. In den folgenden Jahrhunderten Bedrohung durch die Posbi-Roboter und galaktische Großmächte wie Akonen und Blues.

2400 – Entdeckung der Transmitterstraße nach Andromeda; Abwehr von Invasionsversuchen von dort und Befreiung der Völker vom Terrorregime der Meister der Insel.

2435 – Der Riesenroboter OLD MAN und die Zweitkonditionierten bedrohen die Galaxis. Nach Rhodans Odyssee durch M 87 Sieg über die Erste Schwingungsmacht.

2909 – Während der Second-Genesis-Krise kommen fast alle Mutanten ums Leben.

3430 – Um einen Bruderkrieg zu verhindern, lässt Rhodan das Solsystem in die Zukunft versetzen. Bei Zeitreisen lernt er den Cappin Ovaron kennen.

3437/38 – Expedition mit der MARCO POLO in die Cappin-Galaxis Gruelfin. Ovaron wird von der Urmutter als Ganjo identifiziert. Der Riesenroboter opfert sich beim Kampf um das Solsystem selbst. Der Planet Pluto wird dabei zerstört.

3441

Prolog

Als Perry Rhodan Mitte des Jahres 3441 mit der MARCO POLO von Gruelfin in die Milchstraße zurückkehrt, findet er eine ihm fremd gewordene Galaxis vor. Mit Ausnahme relativ weniger Immuner, sind alle Intelligenzen verdummt – auch auf Terra herrscht das Chaos. Verantwortlich für die Verdummung ist die Veränderung der galaktischen Gravitationskonstante durch die Vorhut eines ungeheuerlichen Gebildes aus Sternen, Planeten und Raumfahrzeugen, das sich über Tausende von Lichtjahren ausdehnt und mit Transitionen in die Milchstraße schiebt: der Schwarm!

Doch nicht nur vom Schwarm und seinen unbekannten Lenkern und Völkern droht Gefahr. Die Angehörigen des so genannten Homo superior, der angeblich nächsten Stufe menschlicher Evolution, sind ebenfalls immun gegen die Verdummungsstrahlung und predigen die Abkehr von aller Technik und den bedingungslosen Pazifismus. Dies hält sie jedoch nicht von verheerenden Sabotageakten ab.

Perry Rhodan bricht mit dem Kreuzer GOOD HOPE II auf, um die Geheimnisse des Schwarms zu ergründen und letztlich dafür zu sorgen, dass in der Milchstraße wieder normale Verhältnisse einkehren. Reginald Bull konzentriert sich anfangs darauf, mit der INTERSOLAR so viele Immune wie möglich aufzulesen.

Im Oktober und November 3441 werden Objekte beobachtet, die den Schwarm verlassen. Es handelt sich unter anderem um würfelförmige Erkundungsraumschiffe. Eine ihrer Besatzungen richtet auf dem Planeten Exota Alpha ein Gemetzel an und bringt die Familie des jungen Barbaren Sandal Tolk grausam um – woraufhin dieser Rache schwört und seinen Feldzug gegen die Fremden beginnt. Sein Weg führt ihn zur Welt Testfall Rorvic, wo ein anderer Raumschiffstyp aus dem Schwarm landet und Unheil anrichtet: kilometergroße, geheimnisvolle pilzförmige Konstruktionen. Sie sind dafür verantwortlich, dass durch eine Feinjustierung die Gravitationskonstante nochmals geringfügig geändert wird – mit vorerst noch völlig unbekannten Folgen. Tolk dringt in das Fluchtschiff der Besatzung ein, um darin in den Schwarm zu geraten und dessen Herren zu stellen. Nach der Notlandung auf einer Schwarmwelt findet er in Tahonka-No einen Kampfgefährten.

Wie gewaltig die Bedrohung durch das gigantische Gebilde tatsächlich ist, wird Perry Rhodan klar, als der Unsterbliche von Wanderer um Hilfe ruft. Rhodan und seine Freunde retten ES aus seiner existenzbedrohenden Lage. Anschließend ruft Rhodan die Immunen der Galaxis zu einer Konferenz zusammen, auf der erstmalig drei Vertreter des heimlichen Imperiums eindrucksvoll auftreten.

1.

Februar 3442, Terra

Die Feuer, die die ganze Nacht über gelodert hatten, waren niedergebrannt. Der Geruch nach Rauch hing in der Luft, und die Immunen, die zum Rettungskomitee gehörten, bewegten sich wie gespenstische Gestalten durch den sich nur zögernd auflösenden Nebel. Das Klirren aufeinanderprallender Metallteile wurde hörbar, Losungsworte wurden gerufen, Schuhe knirschten im Ufersand. Das stetige Plätschern der Wellen begleitete diese Geräusche.

Pontonac versuchte, den Nebel mit seinen Blicken zu durchdringen. Er stand am Ufer, unmittelbar in der Nähe des Schnellboots, und wartete, dass die Vorbereitungen für den geplanten Einsatz abgeschlossen wurden.

Es war kalt an diesem Morgen, aber daran schien niemand zu denken. Die Immunen, die zum Rettungskomitee gehörten, konzentrierten sich wie immer auf ihre Aufgabe.

Oberst Edmond Pontonac hatte das Rettungskomitee vor vier Monaten gegründet, nachdem er mit einer zusammengefügten Schiffskarawane das Solsystem erreicht hatte. Niemand hatte Pontonac bei seinen Aktionen unterstützt; der Oberst befürchtete sogar, dass man eine Verhandlung gegen ihn anberaumen würde, wenn er sich später einmal stellen sollte. Allerdings hatte Pontonac das Gefühl, dass Galbraith Deighton und Roi Danton genau wussten, welche Ziele das Rettungskomitee hatte, denn bisher waren von Imperium-Alpha aus keine Schritte gegen Pontonacs Gruppe unternommen worden.

Vielleicht hofften Deighton und Danton, dass Pontonac das erreichte, was ihnen verboten war: die Macht des Homo superior auf der Erde zu brechen.

Doch Pontonac wusste, dass er dies nicht so schnell erreichen konnte. Er griff mit seinem Rettungskomitee überall dort ein, wo der Homo superior die eigenen Vorstellungen bis zur letzten Konsequenz zu verwirklichen versuchte. Das Rettungskomitee hatte bisher siebzehn Industrieanlagen und Energiestationen vor der völligen Demontage bewahrt. Bei diesen Aktionen war es zu unerfreulichen Zwischenfällen gekommen. Es hatte insgesamt drei Tote und über ein Dutzend Verletzte gegeben. Pontonac gab sich keinen Illusionen hin. Er wusste, dass Perry Rhodan ihn früher oder später zur Rechenschaft ziehen würde.

Pontonac war auf dieses Zusammentreffen vorbereitet. Im Gegensatz zu Rhodan war er nicht der Meinung, dass sie den Homo superior gewähren lassen sollten. Der Homo superior war ein Gegner des Menschen – aus welchen Motiven heraus er auch handelte.

Pontonac wurde in seinen Gedanken unterbrochen, als jemand über den Landungssteg des Schnellbootes kam.

Eine Gestalt schälte sich aus dem Nebel. Es war der untersetzte Sogmonth, seit vier Wochen Mitglied des Rettungskomitees, ein verschlossener Mann, der nie lachte. Pontonac hatte ihn zu seinem Stellvertreter gemacht, denn Sogmonth war früher Major der Solaren Abwehr gewesen. Inzwischen hatte Pontonac diesen Entschluss bereut, denn Sogmonth kannte nur ein Ziel: den Homo superior zu vernichten. Obwohl er nie darüber sprach, musste Sogmonth etwas Schreckliches erlebt haben. Etwas, worin der Homo superior verwickelt war.

Sogmonth kam direkt auf Pontonac zu. Er hatte offenbar einen besonderen Orientierungssinn, dass er so leicht durch den dichten Nebel sein Ziel fand.

Eine Welle von Hass und Verbitterung schlug Pontonac entgegen, der in diesem Augenblick wünschte, keinen Parawachinstinkt zu besitzen.

»Ich bin der letzte«, sagte Sogmonth in seiner knappen Art. »Das Boot kann versiegelt werden.«

Pontonac blickte den anderen an. Dann zog er sein Vielzweckgerät heraus und schaltete den Schutzschirm um das Boot ein. Die Bucht, die sie sich ausgesucht hatten, lag versteckt, aber es war nicht auszuschließen, dass sich eine Gruppe von Plünderern hierher verirren würde.

Sogmonth war schon davongeeilt, sein ewig ruheloser Geist duldete offenbar nicht, dass er sich längere Zeit an einem Platz aufhielt. Wahrscheinlich war er zu den Robotern unterwegs, die er betreuen musste.

Pontonac machte sich Vorwürfe, dass er Sogmonth mit dieser Aufgabe betreut hatte, und war entschlossen, das früher oder später rückgängig zu machen. Er witterte Unheil.

»Alles bereit!«, klang eine Stimme durch den Nebel.

Pontonac schloss unwillkürlich die Augen. Vor jedem Einsatz war er nervös. Er sehnte sich nach ihrem Hauptstützpunkt im Indischen Ozean zurück.

Neben ihm knirschte der Sand. Alpher Creek stand neben ihm. Der kleine, stets verbindlich wirkende Arzt machte sich an seinem Kombinationsgürtel zu schaffen.

»Wie heißt die Stadt, Sir?«, fragte er.

»Ersparen Sie sich das Sir!«, empfahl ihm Pontonac unwirsch. »Die Stadt heißt Gerona.«

»Fünfzig Meilen?«

»Fünfzig Meilen!«, bestätigte Pontonac. »Unseren Informationen nach haben einige Mitglieder des Homo superior in den Randgebieten der Stadt damit begonnen, Kartoffeln anbauen zu lassen. Alle Industrieanlagen der Stadt wurden demontiert. Die Menschen, deren sich der Homo superior bedient, werden angeblich wie Sklaven gehalten.«

Creek seufzte. »Haben Sie inzwischen Verbindung zu Imperium-Alpha aufgenommen?«

»Nein«, sagte Pontonac zögernd. »Ich sehe keinen Sinn darin. Danton und Deighton würden uns sofort zurückpfeifen, auch wenn sie uns gefühlsmäßig vielleicht recht geben.«

»Ich glaube nicht, dass wir auf die Dauer eine Chance haben«, meinte der Mediziner. »Wir sind zuwenig Immune. Der Homo superior braucht uns nur zu ignorieren.«

Auch darüber hatte Pontonac schon nachgedacht. Bisher waren sie kaum auf Widerstand gestoßen. Bei Angriffen des Rettungskomitees zog sich der Homo superior fast immer zurück.

So waren alle Angriffe mehr oder weniger Vorstöße ins Leere gewesen, die lediglich dazu gedient hatten, Übergriffe des Homo superior auf wichtige Industrieanlagen zu verhindern.

In letzter Zeit waren Pontonacs Leute auch dazu übergegangen, Verbindungen zwischen dem Homo superior und verdummten Menschengruppen zu zerschlagen, denn es war offensichtlich, dass die so genannten Neuen Menschen ihre verdummten Artgenossen für verschiedene Zwecke auszunutzen versuchten.

Unbestritten versuchte der Homo superior, Ruhe und Ordnung auf der Erde herzustellen.

Doch um welchen Preis!

Millionen von Menschen waren zum Tode verurteilt, wenn der Homo superior seine Pläne durchsetzen konnte. Die Milliarden von Menschen, die auf der Erde lebten, konnten sich nicht allein von Ackerbau und Viehzucht ernähren. Das waren Wunschvorstellungen des Homo superior.

Pontonac riss sich gewaltsam von diesen Gedanken los.

»Wir werden versuchen, in Gerona ein Hauptquartier für Süd- und Mitteleuropa zu errichten«, erklärte er. »Von diesem Stützpunkt aus werden wir dann operieren.«

Alpher Creek, der genau wusste, wie wohl Pontonac sich im alten Flottenstützpunkt im Indischen Ozean fühlte, schaute seinen Gesprächspartner skeptisch an.

»Wie lange?«

Pontonac hob die Schultern. »Was weiß ich! Bis die Verhältnisse in Europa geregelt sind.«

Für Creek war das eine vage Aussage.

»Wenn wir erst in die großen Städte kommen, werden wir feststellen, dass noch viel zu tun ist«, prophezeite er. »Mehr, als das Komitee überhaupt übernehmen kann. Wir hätten es nicht nur mit dem Homo superior, sondern mit umherstreifenden Banden, kriminellen Einzelgängern und hungernden Verdummten zu tun. Das ist ein bisschen viel für einhundertfünfzig Immune.«

»Uns interessiert nur der Homo superior!«, rief Sogmonth, der lautlos herangekommen war.

Creek zuckte zusammen. »Wir müssen das Problem als Komplex ansehen.«

»Nein!« Sogmonth stand breitbeinig da. Irgendwie erinnerte er Creek an eine Maschine, die jeden Augenblick losrollen und alles niederwalzen würde. »Das Ziel des Komitees ist die Unschädlichmachung dieser Phantasten.«

»Das ist Ihre Interpretation!«, mischte Pontonac sich ein. »Ich habe es anders formuliert: Wir wollen die zunehmende Einflussnahme des Homo superior eindämmen.«

Sogmonth knirschte hörbar mit den Zähnen. »Und wo ist da der Unterschied?« Er stampfte durch den Sand wieder davon, ständig ruhelos, scheinbar ohne festes Ziel.

»Hoffentlich passiert Ihnen nichts, Oberst«, bemerkte Creek.

Pontonac sah ihn an. »Wie kommen Sie darauf?«

»Sogmonth würde Ihr Nachfolger.«

Pontonac lächelte, obwohl er sich Sogmonths wegen Gedanken machte. Er beschloss, seinen Stellvertreter nicht aus den Augen zu lassen.

»Wir wollen jetzt aufbrechen!«, ordnete er an.

Creek folgte ihm zum Sammelplatz. Die Feuer, die die ganze Nacht über gebrannt hatten, waren erloschen. Die Männer trugen ihre flugfähigen Schutzanzüge.

Pontonac bestimmte vier von ihnen, die in der Bucht zurückbleiben sollten. Er hatte ursprünglich alle Mitglieder des Komitees mit nach Gerona nehmen wollen, doch seine angeborene Vorsicht ließ ihn diesen Entschluss revidieren.

»Wir werden in Funkkontakt bleiben, damit Sie uns mitteilen können, wenn es hier zu Schwierigkeiten kommen sollte«, sagte der Oberst. Er schlüpfte in seinen Schutzanzug und hakte den Gürtel zu. »Alle anderen folgen mir nach Gerona. Wir wissen nicht genau, was dort geschieht, denn die uns vorliegenden Berichte sind alles andere als zuverlässig. Deshalb werden wir erst eingreifen, wenn wir genau wissen, was sich dort abspielt.«

Er hob einen Arm. »Ich brauche nicht zu wiederholen, dass jeder von uns, der leichtfertig von seiner Waffe Gebrauch macht, vor das Komiteegericht gestellt wird. In Ermangelung eigener Gesetze gelten für das Komitee die Gesetze der Solaren Flotte. Ich hoffe, dass wir früher oder später dem Flottenoberkommando unterstellt werden.«

Terlam Pappon trat vor. Der Farbige war über einhundertfünfzig Jahre alt und hatte früher für die USO gearbeitet. Er genoss innerhalb des Komitees eine gewisse Popularität, weil er behauptete, ein Nachkomme des legendären Raumschiffskommandanten Nome Tschato zu sein. Pappon sah noch relativ jung aus und besaß eine erstaunliche Vitalität.

»Sollten wir nicht ein Vorauskommando schicken, das sich in Gerona umsieht, Sir?«

»Nein!«, lehnte Pontonac ab. »Das würde nur Zeit kosten. Wir gehen überhaupt kein Risiko ein, wenn wir alle losfliegen.«

Pappon schob den flachen Helm in den Nacken, so dass sein graues Kraushaar sichtbar wurde.

»Sie sind der Chef!«

»Ja«, sagte Pontonac. »So ist es. Weitere Fragen?«

»Ich möchte noch etwas wissen!«, rief ein jüngerer Mann. Es war Keilschen Marous, Funker und Reporter. Früher hatte er Reportagen über die Flüge von Explorer-Schiffen geschrieben. Der Grund seiner Immunität war nicht bekannt, aber Pontonac vermutete, dass Marous auf einer der zahlreichen Welten, die er besucht hatte, immunisiert worden war. Leider war nicht mehr festzustellen, unter welchen Umständen das geschehen war, sonst hätte man zahlreiche Menschen vor der Verdummung retten können.

»Sprechen Sie!«, forderte Pontonac den jungen Mann auf.

Keilschen Marous wirkte verlegen.

»Ich habe Verwandte in Barcelona«, sagte er. »Vielleicht ... vielleicht könnte ich bei dieser Gelegenheit ...«

»Barcelona ist niedergebrannt!«, unterbrach Pontonac ihn schroff. »Sie werden kaum noch jemand von Ihrer Familie finden.«

Marous war verzweifelt. »Ich dachte ...«

Der Anblick des jungen Mannes erweichte Pontonac.

»Also gut! Sie haben zwei Tage Urlaub. Melden Sie sich zurück, wenn diese beiden Tage um sind.«

Marous bedankte sich überschwänglich und hob vom Boden ab.

»He!«, rief Pontonac ihm nach. »Wissen Sie überhaupt, wohin Sie fliegen müssen?«

»Immer entlang der Küste«, antwortete Marous lachend, dann verschwand er im Nebel.

»Ich denke, das wäre alles!«, rief Pontonac. »Wir fliegen los.«

Sie schalteten ihre Flugaggregate ein und hoben vom Boden ab.

»Nicht zu weit ausschwärmen!«, rief der Oberst.

Er ertappte sich dabei, wie seine Blicke Sogmonth suchten. Ärgerlich über sich selbst, biss er sich auf die Unterlippe. Noch gab es keinen Grund, diesem Mann zu misstrauen. Aber in Gerona würde er aufpassen müssen.

Vielleicht wäre es unter den gegebenen Umständen aber am besten gewesen, Verbindung mit Imperium-Alpha aufzunehmen. Doch Pontonac zögerte noch.

Als Holtogan Loga erwachte, war er in Schweiß gebadet. Der Meister der Fünfzig Ersten Sprecher spürte sofort, dass etwas mit ihm nicht in Ordnung war. Er hatte keine Schmerzen, aber es fiel ihm schwer, seine Gedanken in geordnete Bahnen zu lenken.

Der Anführer des Homo superior richtete sich in seinem Bett auf. Im Zimmer war es still. Das Fenster stand halb offen, der Vorhang war vom Luftzug aufgebläht.

Holtogan Loga lauschte in sich hinein. Er hatte gelernt, sich in sich selbst zu versenken, um Reaktionen seines Körpers zu erforschen. Langsam stand er auf und trat ans Fenster. Der Park, auf den er hinausblickte, war unverändert – und trotzdem: Etwas war über Nacht geschehen. Holtogan Loga hatte das Gefühl, dass er einen entsetzlichen Verlust erlitten hatte. Ein Schauer lief durch seinen Körper. Er hatte Angst!

Abrupt wandte er sich ab, ein zartgliedriger Mann mit weißen Haaren, der leicht gebeugt ging und mit den Füßen über den Boden schlurfte.

Seine Gedanken verwirrten sich erneut.

Er kehrte zum Bett zurück und ließ sich auf der Kante nieder. Eine Weile saß er mit geschlossenen Augen da. War es denkbar, dass er krank wurde, obwohl er nirgends in seinem Körper Spuren einer organischen Krankheit finden konnte?

Und seelisch? War seelisch alles mit ihm in Ordnung?

Er erhob sich und ging zur Tür. Nach kurzem Zögern öffnete er und streckte den Kopf in den Gang hinaus.

»Kartisch!«, rief er leise. Ein junger Mann eilte herbei.

Holtogan Loga kniff die Augen zusammen. »Wo ist mein Tee?«, erkundigte er sich.

Kartisch blieb stehen und blickte sich ratlos um. »Sie haben ihn vergessen?«

Es durchzuckte Holtogan Loga wie ein Stromstoß. Da war es wieder, dieses Gefühl, dass irgend etwas geschehen war.

Erst jetzt sah er, dass der junge Mann zitterte.

»Ich weiß nicht, was mit mir los ist«, stammelte Kartisch. »Ich fürchte, dass ich krank werde.«

Holtogan Loga machte eine kraftlos wirkende Bewegung.

»Holen Sie jetzt bitte den Tee.«

Er sah dem jungen Mann nach. War es ein Zufall, dass auch Kartisch verwirrt war? Oder war der Zustand, in dem sie sich offenbar beide befanden, Vorbote einer Krankheit?

Beunruhigt kehrte Loga in sein Zimmer zurück. Er zog die Vorhänge zurück und beugte sich aus dem Fenster. Die kühle Luft tat ihm gut. Unten im Park gingen zwei Frühaufsteher Seite an Seite über einen der kiesbeschütteten Wege und diskutierten miteinander. Es sah alles völlig normal aus.

Holtogan Loga strich sich über das Haar. Er würde die Wahrheit am schnellsten erfahren, wenn er sich mit den anderen unterhielt. Wenn sie ähnliche Symptome wie Kartisch und er aufwiesen, musste die Sache untersucht werden.

Ein schrecklicher Verdacht erwachte in dem Meister der Ersten Sprecher. War es möglich, dass die Feinde des Homo superior Krankheitskeime in diesem Wohngebiet ausgesetzt hatten? Holtogan Loga dachte in erster Linie an dieses geheimnisvolle Rettungskomitee, das ihnen in letzter Zeit immer häufiger Schwierigkeiten bereitete. Aber es gab auch organisierte Banden, die einen wahren Krieg gegen den Homo superior führten.

Kartisch kam mit dem Tee. Er wirkte noch nervöser als zuvor.

»In der Küche!«, sagte er verwirrt. »Mantran und Orbi Nashcon hatten nichts vorbereitet. Sie streiten sich.«

Dort also auch!, dachte Holtogan Loga.

Er warf seinen Umhang über und verließ das Zimmer. Kartisch folgte ihm.

»Ihr Tee, Meister!«

»Ich brauche ihn jetzt nicht!« Loga rannte die Treppe hinab. Der Lift in diesem Gebäude war längst abgeschaltet worden. Für die Mitglieder des Homo superior gehörte er zu den schädlichen technischen Errungenschaften.

Das Büro, das eine Etage tiefer lag, war noch nicht besetzt.

Holtogan Loga sah, dass Kartisch noch bei ihm war.

»Rufen Sie alle Sprecher zusammen, die sich im Hause aufhalten!«, befahl er. »Die anderen werde ich über Funk benachrichtigen.«

»Über Funk?«, wiederholte Kartisch maßlos erstaunt.

»Besondere Probleme erfordern besondere Maßnahmen«, betonte Holtogan Loga. »Das bedeutet nicht, dass wir unseren Prinzipien untreu werden.«

Kartisch ging davon. Schon wenige Augenblicke später traf Mon Armig im Büro ein. Er gehörte zu den Fünfzig Ersten Sprechern.

»Was ist denn los?«, erkundigte er sich. »Dein Assistent machte einen ziemlich aufgeregten Eindruck, wollte mir aber nicht sagen, worum es geht.«

Holtogan Loga betrachtete den anderen. »Wie geht es dir?«

»Was?« Armig war verwirrt. »Was soll diese Frage? Natürlich geht es mir gut.«

Holtogan Loga atmete unwillkürlich auf. Also nicht alle!, dachte er erleichtert.

Doch das Unbehagen kehrte schnell wieder zurück. Vielleicht traf es die anderen erst später.

Armig merkte jetzt, dass mit dem Meister der Fünfzig Ersten Sprecher etwas nicht in Ordnung war.

»Du siehst schlecht aus!«, stellte er fest. »Du denkst zuviel nach.«

»Das ist es nicht! Ich bin krank!«

»Krank?« Armig lächelte. »Das kann ich nicht glauben.«

Loga machte eine alles umfassende Bewegung.

»Es betrifft mich nicht allein. Auch Kartisch, mein Assistent, zeigt diese Krankheitssymptome. Und zwei Männer in der Küche. Sicher sind es noch mehr, die davon betroffen sind. Es könnte sein, dass eine Epidemie droht.«

Nun verlor auch Mon Armig seine Beherrschung.

»Das ist nicht wahr!«

»Wir werden sehen!« Holtogan Loga blickte zur Tür, wo soeben zwei andere Sprecher erschienen: Tarvus und Mandragan. Tarvus sah normal aus, aber Mandragans Gesicht war schweißbedeckt und gerötet. Er atmete schnell.

Loga senkte den Blick. »Wir müssen beratschlagen«, erklärte er den anderen. »Etwas stimmt nicht mit uns.«

»Wir hatten für heute andere Pläne«, versetzte Tarvus ungeduldig. Für ein Mitglied des Homo superior war er ungewöhnlich breitschultrig und muskulös. Er gehörte zu den Sprechern, die nichts dabei fanden, regelmäßig einen Gleiter zu benutzen. »Wir wollen die Gruppen für Australien zusammenstellen. Dort wurde bisher kaum etwas getan. Vor allem die noch intakten Kraftwerke von Sydney müssen demontiert werden.«

»Ich fürchte, dass Australien warten muss«, sagte Loga, während weitere Sprecher hereinkamen. »Armig wird die Besprechung leiten, während ich versuchen werde, mit allen Sprechern in Funkverbindung zu treten. Ich muss wissen, ob diese Erscheinungen auf unser Gebiet beschränkt geblieben oder überall aufgetreten sind.«

Er ging hinaus, ohne sich um die verständnislos blickenden Sprecher zu kümmern.

Die große Funkanlage befand sich in der ersten Etage des Gebäudes. Früher, erinnerte sich Holtogan Loga, hatten sich in diesem Haus Angestellte der General Cosmic Company aufgehalten. Es lag in der Nähe von Puppet, einer kleinen Stadt an der Westküste der ehemaligen USA. Für die Mitglieder des Homo superior war es ein ideales Quartier, weil es kaum technische Einrichtungen gab. Die Angestellten, die hier gearbeitet hatten, waren in erster Linie im Außendienst tätig gewesen und nur in unregelmäßigen Abständen in ihre Büros gekommen.

Loga betrat den Funkraum. Vanieoh hing im Sessel und drehte kaum den Kopf. Loga räusperte sich.

»Wie geht es Ihnen?«

Vanieoh gehörte nicht zum Homo superior, er war ein Verdummter, der gerade noch soviel Intelligenz besaß, um einfache Arbeiten für den Homo superior zu verrichten.

Er wartete vor der Funkanlage. Wenn Sendungen eintrafen, musste Vanieoh einen der Fünfzig Ersten Sprecher benachrichtigen.

»Wie geht es Ihnen?«, fragte Holtogan Loga erneut.

Der Verdummte gähnte und grinste. Dabei entblößte er ein paar schadhafte Zähne. Er trug einen Kordanzug, der mit Schnüren zusammengehalten wurde. Loga wunderte sich, dass ihm das ausgerechnet jetzt auffiel. Früher hatte er Vanieoh kaum beachtet.

»Mir geht es gut«, antwortete Vanieoh.

»Ich muss die Funkanlage bedienen«, erklärte Holtogan Loga. »Räumen Sie den Platz vor den Kontrollen.«

Vanieoh erhob sich nicht sofort, sondern beugte sich nach vorn. Es sah so aus, als würde er aufmerksam die Schalttafeln ansehen.

Holtogan Loga befahl ungeduldig: »Machen Sie Platz!«

Dann sah er, wie der Verdummte einen Arm ausstreckte und mit den Händen über die Kontrollen strich. Seine Hände kamen über dem Hauptschalter zur Ruhe. Dann schaute er Holtogan Loga fragend an.

Loga stand wie erstarrt. Wusste der Verdummte, wo die Anlage eingeschaltet wurde? Oder waren seine Bewegungen ein Zufall?

»Schalten Sie ein!«, befahl Loga mit unsicherer Stimme.

Vanieoh hob ratlos die Schultern. Er stand auf. »Ich verstehe es nicht«, sagte er.

Diese deutliche Sprache!, dachte Loga. Bisher hatte der Verdummte immer wie ein Kind gesprochen.

Der Weißhaarige gab sich einen Ruck. Das war ja lächerlich. Er durfte sich von ein paar unbedeutenden Ereignissen nicht aus der Ruhe bringen lassen.

»Ich will jetzt allein sein!«, sagte er. »Gehen Sie!«

Er beobachtete, wie Vanieoh sich der Tür näherte und ohne Zögern den Öffner nach unten drückte. Auch das Schließen der Tür gelang dem Verdummten einwandfrei.

Kein Wunder!, dachte Loga. Vanieoh benutzte diese Tür schließlich oft genug, um ihren Mechanismus zu verstehen. Man hätte sogar ein Tier zum Öffnen und Schließen dieser Tür dressieren können.

Er glaubte sich jedoch zu erinnern, dass Vanieoh vor ein paar Tagen noch Schwierigkeiten gehabt hatte, als Loga ihn hinausgeschickt hatte.

Ich bin überempfindlich!, dachte Loga.

Er ließ sich vor der Funkanlage nieder. Bevor er sie einschalten konnte, ertönte ein Summen. Jemand versuchte, mit dieser Station in Verbindung zu treten.

Eine steile Falte erschien auf der Stirn des Meisters. Er schaltete auf Empfang und wartete. Der Bildschirm wurde hell. Holtogan Loga erkannte das Gesicht von Alliohyn Tankmeder, der ebenfalls zu den Ersten Sprechern gehörte und in Bombay tätig war.

»Holtogan Loga!«, rief Tankmeder erleichtert. »Ich bin froh, dass ich mit dir sprechen kann.«

»Was gibt es?«, fragte Loga.

»Meine Gruppe bereitet mir Schwierigkeiten!«, berichtete Tankmeder hastig. »Wir hatten das Olgan-Kraftwerk in Angriff genommen. Doch die meisten arbeiten nur zögernd. Ein paar haben die Arbeit niedergelegt.«

Holtogan Loga schloss die Augen. Das war offenbar noch schlimmer, als er befürchtet hatte. Die Krankheit tauchte überall auf, in anderen Städten sogar schlimmer als in Puppet.

»Versuche trotzdem weiterzumachen!«, ordnete Loga an. »Ich möchte eine Versammlung aller Sprecher einberufen. Es ist wichtig. Offenbar werden wir von einer unbekannten Krankheit bedroht.«

Tankmeder schüttelte wild den Kopf. »Ich habe ein paar meiner Mitarbeiter untersuchen lassen. Sie sind völlig in Ordnung.«

»Ja, ja!« Loga nickte. »Es ist am besten, wenn du einen Stellvertreter ernennst und sofort hierherkommst. Dann sprechen wir weiter. Ich muss jetzt die anderen unterrichten.«

Er unterbrach die Verbindung, obwohl Tankmeder offenbar noch etwas sagen wollte.

Eine Zeitlang saß er wie betäubt da, kaum, dass er einen vernünftigen Gedanken zu Ende führen konnte. Alle Überlegungen, die er produzierte, verwirrten sich, wurden zu unklaren Vorstellungen und unwirklichen Gedankenbildern.

Nur eines war ihm mit schmerzlicher Deutlichkeit bewusst: Die Neuen Menschen befanden sich völlig unerwartet in einer schweren Krise. Irgend etwas bedrohte die Vormachtstellung des Homo superior.

Holtogan Loga konnte nicht glauben, dass das Rettungskomitee dafür verantwortlich war. Die von einem Oberst Edmond Pontonac geführte Organisation besaß im Höchstfall 200 Mitglieder. Sie konnte nicht in allen Teilen der Welt gegen zwei Millionen Mitglieder des Homo superior arbeiten.

Im Unterbewusstsein hörte Loga das Funkgerät summen. Er schaltete auf Empfang.

Diesmal blieb der Bildschirm dunkel, aber Loga hörte eine erregte Stimme.

»Hier ist Parvantlin! Wer hört mich?«

»Holtogan Loga!«

»Der Meister! Ein Glück. Wir sind in Schwierigkeiten.«

»Ich weiß!«, unterbrach Loga den Anrufer. »Ich werde jetzt einen Rundruf abstrahlen und alle Ersten Sprecher nach Puppet rufen. Es ist besser, wenn du auch kommst, Parvantlin.«

»Was ist überhaupt geschehen?«, fragte Parvantlin.

»Das weiß niemand genau!« Holtogan Loga war in Gedanken bereits bei den nächsten Aktionen, die jetzt begonnen werden mussten. Er war froh, dass Parvantlin das Gespräch von sich aus unterbrach. Loga strahlte einen kurzen Rundspruch aus, in dem er alle Sprecher aufforderte, sofort nach Puppet zu einer wichtigen Zusammenkunft zu kommen. Er bemerkte dabei, wie schwer es ihm fiel, die wenigen Sätze richtig zu formulieren.

Als er den Funkraum verließ, um einen Assistenten hineinzuschicken, gaben seine Knie nach. Er musste sich an der Tür festhalten. Sein Herz klopfte heftig. Zweifellos war das eine Folge der Aufregung, aber Loga verstand nicht, warum er seinen Körper nicht unter Kontrolle bekam.

Am Ende des Ganges stand Vanieoh und blickte aus dem Fenster. Loga zögerte.

Sollte er den Verdummten einer gründlichen Untersuchung unterziehen lassen, um festzustellen, was mit diesem Mann los war? Gab es einen Zusammenhang zwischen dem seltsamen Benehmen Vanieohs und der mysteriösen Krankheit, die zahlreiche Mitglieder des Homo superior befallen hatte?

Loga setzte sich in Bewegung, wobei er immer in der Nähe der Wand blieb, um sich bei einem erneuten Schwächeanfall stützen zu können.

Zwei jüngere Männer kamen aus einem der Büroräume. Sie stritten heftig miteinander. Es war zum ersten Mal, dass Holtogan Loga so etwas beobachtete. Seine Bestürzung wuchs.

Was geschah mit ihnen?

Der Meister der Fünfzig Ersten Sprecher erreichte die Treppe und zog sich am Geländer hoch. Er kam schneller außer Atem. Doch er überwand seine Schwierigkeiten. Allmählich ging es ihm wieder besser. Er atmete auf. Vielleicht war alles nur eine vorübergehende Angelegenheit.

Als Loga den Raum betrat, wo sich die anderen inzwischen versammelt hatten, spürte er sofort die Unruhe, die dort herrschte. Mehrere Männer und Frauen versuchten gleichzeitig zu reden. Mon Armig war auf einen Tisch geklettert und versuchte vergeblich, die erregten Versammelten zu besänftigen.

Er erblickte Holtogan Loga und schaute ihn hilfesuchend an.

Loga erfasste, dass sich einige der Anwesenden in einem schlimmen Zustand befanden. Sie hatten sich in eine unnatürliche Erregung gesteigert und schrien aufeinander ein. Das Auftauchen des Meisters brachte sie jedoch zur Besinnung.

Holtogan Loga trat in den kleinen Kreis, er hielt sich mühsam aufrecht.

»Ich bin bestürzt!«, rief er aus. »Bestürzt und empört darüber, wie sich einige von uns benehmen. Es besteht überhaupt kein Anlass für ein solch unwürdiges Verhalten.«

Alle sahen ihn an. Die Autorität, die er besaß, war ungebrochen. Es trat völlige Ruhe ein. Eine vierzigjährige Frau, die dunkle Ringe unter den Augen hatte, trat vor und sagte mit zitternder Stimme: »Sagen Sie uns, was geschehen ist, Meister. Warum sind viele von uns so plötzlich krank geworden?«

Armig kletterte vom Tisch herunter und trat neben den Weißhaarigen.

»Sie waren wie verrückt!«, berichtete er leise. »Ich möchte wissen, was in sie gefahren ist. Unsere Projekte sind gefährdet, wenn das so weitergeht.«

»Diese Symptome«, sagte Loga ebenso leise, »sind bei Mitgliedern des Homo superior auf der gesamten Welt aufgetreten. Aus dem Weltraum liegen noch keine Berichte vor, aber wir können annehmen, dass unsere Freunde auf den anderen Welten ebenfalls von dieser rätselhaften Entwicklung betroffen sind.«

Armig war bei diesen Worten blass geworden. »Was bedeutet das?«

Holtogan Loga antwortete nicht, sondern wandte sich an die anderen.

»Es besteht kein Grund zur Beunruhigung. Ich habe die Fünfzig Ersten Sprecher zu einer Konferenz hierherbestellt. Wir werden beraten, was zu tun ist. Bisher wissen wir nur, dass einige von uns sich in einem unerklärlichen Zustand befinden. Vielleicht ist es der Beginn einer Krankheit – vielleicht auch etwas anderes.« Er merkte plötzlich, dass er nicht weitersprechen konnte. Nicht, dass seine Stimmbänder den Dienst versagt hätten – es war sein Gehirn, das aufhörte, weitere Gedanken zu produzieren.

Nach einer Weile hatte Holtogan Loga sich wieder gefasst und betrachtete die ernsten Gesichter seiner Freunde.

2.

Die Atmosphäre hektischer Betriebsamkeit herrschte innerhalb von Imperium-Alpha bei Tag und bei Nacht. Die Besatzung des terranischen Hauptquartiers in Terrania City kam selten zur Ruhe. Durch die Ankunft zahlreicher immuner Menschen in den vergangenen Monaten war die Zahl der Immunen auf tausend Frauen und Männer angewachsen. Die Verantwortlichen hatten alle Hände voll zu tun, um die Lebensmittelversorgung der irdischen Bevölkerung aufrechtzuerhalten. Dazu gehörte vor allen Dingen, dass die Containerstraße von Olymp einwandfrei funktionierte. Außerdem musste das Bandenunwesen bekämpft werden, damit Plünderungen von Vorratslagern verhindert werden konnten. Von Imperium-Alpha aus waren zahlreiche Immune in alle Teile der Welt aufgebrochen, um neue geordnete Gruppen zu bilden. Diese Zellkerne einer neuen Ordnung hatten sich nicht in allen Fällen bewährt, denn die Schwierigkeiten waren oft zu groß.

Es war ein zähes Ringen gegen das vollständige Chaos. Zwischen Imperium-Alpha und dem Homo superior herrschte eine Art Waffenstillstand. Beide Gruppen wussten, dass sie kaum Zeit hatten, sich um die andere Partei zu kümmern. Zwar versuchten Immune aus Imperium-Alpha immer wieder, Zerstörungen technischer Einrichtungen durch den Homo superior zu verhindern, doch dieser Widerstand beschränkte sich auf die wichtigsten Anlagen. Es blieb den Terranern von Imperium-Alpha nichts anderes übrig, als den Homo superior gewähren zu lassen. Hinzu kam noch, dass Perry Rhodans Befehle keinen Zweifel daran ließen, wie sich die Immunen auf Terra dem Homo superior gegenüber zu verhalten hatten.

Auch in seinen letzten Funknachrichten hatte Rhodan noch einmal darauf hingewiesen, dass er eine gewaltsame Lösung im Konflikt mit den Neuen Menschen ablehnte.

An all diese Dinge musste Roi Danton denken, als er sein kleines Büro verließ, um an einer Besprechung mit den Kommandanten von Imperium-Alpha teilzunehmen.

Fünfzehn Monate waren seit Beginn der Katastrophe vergangen. Im Verlauf dieser Zeit hatte sich Dantons Aussehen verändert. Die jugendliche Frische war aus seinem Gesicht gewichen. Scharfe Linien hatten sich um Mund und Nase gebildet, die Augen waren gerötet und lagen in tiefen Höhlen. Das waren die Spuren der Anstrengung, der Preis für ein Leben in ständiger Konzentration. Dantons ehemals schlanke Figur wirkte jetzt eckig, er hatte zwölf Kilo abgenommen.

Im Korridor, der zur Zentrale führte, bestieg Rhodans Sohn einen kleinen Wagen. Vorüberkommende Besatzungsmitglieder beachteten ihn kaum, in Imperium-Alpha hatte niemand Zeit für überflüssige Gespräche.

Danton bog in einen größeren Korridor ein. Es war merkwürdig still hier unten, fast bedrückend. Eine abgeschlossene Welt, dachte Danton. Manchmal erschien es ihm als ungerecht, dass tausend Menschen in dieser sicheren Station leben konnten, während Milliarden Terraner an der Oberfläche ihres Heimatplaneten um ihr Leben kämpfen mussten.

Danton wurde von einem anderen Wagen eingeholt. Der Fahrer war Major Stableen. Stableen trug eine tief in der Stirn sitzende Mütze. Sein Mund wurde von einem großen Schnauzbart bedeckt. Zusammen mit drei anderen Offizieren befehligte Stableen die Immunenzellen, die überall in der Welt tätig waren.

»Guten Morgen!«, rief Stableen.

Danton grinste. »Ist denn Morgen?«

Der Major gab ebenfalls grinsend zurück: »Was weiß ich! Irgendwo auf der Welt ist Morgen. Und ich habe ein paar Stunden geschlafen, deshalb ist für mich jetzt Morgen.«

Sie hielten in der Nähe der Zentrale, unmittelbar vor dem Konferenzraum. Zwei bewaffnete Roboter standen neben dem Eingang, aber sie waren nicht aktiviert. Ein Mann in der Uniform der Solaren Flotte kam aus dem Konferenzzimmer.

Stableen nickte Danton zu. »Sehen Sie! Es gibt immer noch ein paar Menschen, die auf ihr Äußeres achten. Der Kerl hat sogar gebügelte Hosen.«

Am Eingang erwartete sie ein Assistent Deightons.

»Die Besprechung hat bereits begonnen«, informierte er die beiden Männer. »Sie und Major Stableen sind die letzten.«

Danton nickte nur. Gemeinsam mit Stableen betrat er den großen Raum, in dem leicht zweihundert Menschen Platz gefunden hätten. Jetzt waren hier nur siebzehn Männer und vier Frauen anwesend.

Deighton, der am Kopfende des langen Tisches saß und in Papieren wühlte, sah verloren aus. Die Bildschirme an den Wänden waren eingeschaltet, ebenso die Funkanlage. Die Decke bestand aus einem durchsichtigen Material, so dass man in den über diesem Zimmer liegenden Maschinenraum blicken konnte. Die Architekten dieser Station hatten nicht nur an Zweckmäßigkeit gedacht, sondern beim Bau auch gewisse Effekte erzielen wollen.

Von den im Konferenzzimmer versammelten Menschen blickte jedoch keiner zur Decke hinauf, um die bizarr geformten Grundplatten der über ihnen stehenden Maschinen zu betrachten. Längst hatten sie sich an diesen Anblick gewöhnt, denn es wurde fast jeden Tag eine Besprechung abgehalten.

Die Wände waren in einem hellen Braun gehalten und leicht gemasert, so dass es aussah, als wären sie mit Holz getäfelt. Farbige Tiefenbilder unterbrachen die glatten Flächen.

Jeder Sitzplatz war mit einer Schaltanlage ausgestattet, zu der eine Interkomausrüstung gehörte.

Deighton blickte auf. Der Abwehrchef fand ebenso wie Roi Danton kaum noch Ruhe. Auch sein Gesicht zeigte Spuren der ständigen Strapazen.

»Collins hat einen Antrag eingebracht«, verkündete Deighton ohne jede Vorrede. »Wir sollten uns seiner Ansicht nach mit dem so genannten Rettungskomitee in Verbindung setzen. Vielleicht erklären Sie einmal selbst, was Sie vorschlagen wollen, Collins.«

Alle Blicke richteten sich auf Storman Collins, einen mittelgroßen Mann mit schlanken Händen und einem runden Gesicht. Collins gehörte wie so viele nicht zur Stammbesatzung von Imperium-Alpha, sondern war vom Raumhafen Terrania City gekommen.

Er stand auf.

»In letzter Zeit«, sagte er, »erhalten wir immer häufiger Berichte vom Eingreifen des so genannten Rettungskomitees. Wir wissen inzwischen, dass diese Organisation von einem ehemaligen Flottenstützpunkt im Indischen Ozean aus operiert. Das kann nur bedeuten, dass zumindest die Befehlshaber dieser Gruppe Flottenoffiziere sind.«

»Worauf wollen Sie eigentlich hinaus?«, rief jemand ungeduldig. »Was Sie erzählen, wissen wir alle.«

»Die Ziele des Rettungskomitees scheinen ebenfalls klar zu sein«, fuhr Collins unbeirrt fort. »Überall dort, wo diese Organisation auftaucht, versucht sie, das Wirken des Homo superior zu verhindern. Ein paar Mal hatte sie dabei auch Erfolg. Wir wissen, dass das Rettungskomitee militärisch ausgerüstet ist und offensichtlich im Widerspruch zu den Befehlen Perry Rhodans handelt. Bisher haben wir uns aber nicht um diese Gruppe gekümmert. Wir dulden sie stillschweigend, weil wir wissen, dass sie viel Druck von uns nimmt. Ich persönlich bin gegen diese stillschweigende Übereinkunft.«

»Ich muss Sie unterbrechen!«, rief Deighton. »Es besteht weder eine offene noch eine stillschweigende Übereinkunft. Das Problem des so genannten Rettungskomitees hat sich noch nicht so aufgedrängt, dass wir es hätten lösen müssen.«

Collins lächelte nervös.

»Das haben Sie fein umschrieben!« Er nahm ein Blatt Papier vom Tisch. »Ich habe mir die Mühe gemacht, einmal alle Fälle aufzuschreiben, in denen das Rettungskomitee eingegriffen hat. Dabei gibt es noch eine beachtliche Dunkelziffer. Schließlich gehen wir von Imperium-Alpha gegen alle organisierten Banden vor. Mit der Duldung des Rettungskomitees aber legitimieren wir eine Art Konkurrenzunternehmen, das uns später einmal den Anspruch auf Führung streitig machen könnte.«

»Maybelle!«, rief Deighton. »Sie wollten etwas sagen.«

Eine Farbige, die Danton gegenübersaß, beugte sich nach vorn. Sie war eine ehemalige USO-Spezialistin und arbeitete jetzt als Kommandantin im Beschaffungssektor Asien. Im Verhältnis zu den Kommandanten der anderen Sektoren hatte sie es leicht, aber ihre Aufgabe war immer noch schwer, wenn nicht sogar unlösbar.

»Ich wollte Storman fragen, was er für wichtiger hält: Jagd auf ein paar Einzelgänger zu machen oder sich um die Ernährung der Verdummten zu kümmern.«

Collins hieb mit der Faust auf den Tisch.

»Einzelgänger nennen Sie das? Ich behaupte, dass es sich um eine bestens ausgerüstete Gruppe handelt. Meine Nachforschungen haben ergeben, dass mindestens einhundertfünfzig Immune zu dieser Gruppe gehören. Menschen also, die besser für Imperium-Alpha arbeiten würden. Das beweist mir, dass die Anführer des Rettungskomitees mit lockenden Parolen arbeiten. Vielleicht versprechen sie sogar mehr, als sie den Umständen nach versprechen dürften.«

»Das sind doch alles nur Vermutungen!«, rief ein älterer Mann dazwischen.

Collins warf seine Unterlagen auf den Tisch. »Sehen Sie sich doch alles an, dann werden Sie feststellen, ob es tatsächlich nur Vermutungen sind.«

»Mein Beschaffungssektor wird niemanden abstellen, der sich um das Rettungskomitee kümmern muss«, erklärte Maybelle entschieden.

Deighton schaute auffordernd zu Danton. »Es sieht so aus, als müssten wir uns tatsächlich um das Rettungskomitee kümmern.«

»Ja«, sagte Danton widerwillig. Er war diesem Problem bisher immer ausgewichen, denn seine Lösung würde zusätzlichen Ärger bedeuten. Danton gestand sich ein, dass er mit den Aktivitäten des Rettungskomitees oft genug sympathisiert hatte. Irgend jemand musste dem Homo superior schließlich zeigen, dass er nicht alles, was die Menschen sich erschaffen hatten, ungestört vernichten durfte.

»Wir wollen das Problem auf übliche Weise lösen«, sagte Deighton. »Wir werden abstimmen. Wer dafür ist, dass wir uns um das Rettungskomitee kümmern sollten, den bitte ich um Stimmabgabe.«

Auf dem Zahlensockel vor Deightons Platz leuchtete die Zahl Vierzehn auf. Erstaunt sagte er: »Die Mehrheit!«

Danton unterdrückte eine Verwünschung. Das hatte gerade noch gefehlt.

Storman Collins ließ sich auf seinem Platz nieder. Er sah zufrieden aus. Maybelle verließ demonstrativ das Verhandlungszimmer.

Wir sind alle leicht reizbar und aggressiv geworden, dachte Danton bedauernd.

»Also gut!« Deighton schob ein paar Papiere von sich. »Roi und ich werden die nötigen Schritte unternehmen und Ihnen demnächst die ersten Ergebnisse vorlegen. Kommen wir jetzt zum ...«

»Halt!«, unterbrach ihn Collins. »Damit bin ich nicht einverstanden. Was heißt überhaupt ›demnächst‹?«

»Zum frühestmöglichen Zeitpunkt«, erläuterte Deighton verdrossen.

»Das genügt mir nicht, es ist mir zu vage. Ich beantrage, dass Sie in sechs Tagen den ersten Bericht vorlegen.«

»Meinetwegen«, sagte Deighton widerwillig. »In sechs Tagen.« Wieder schaute er zu Danton. »Machen wir jetzt weiter«, sagte er dann. »Ich verlese die vorliegenden Berichte der Immunenzellen.«

Bevor er damit beginnen konnte, summte sein Interkom.

»Was ist jetzt wieder los?«, fragte er wütend. »Ich wollte nicht gestört werden.«

»Die Ortungszentrale hat sich gemeldet, Deighton!«, sagte eine unpersönlich wirkende Stimme. »Drei geheimnisvolle Gestalten bewegen sich am Rand des Schutzschirms von Imperium-Alpha.«

»Drei!«, wiederholte Deighton ungläubig. »Deshalb lassen Sie die Konferenz stören?«

»Es wäre besser, wenn Sie mit Danton nach oben kämen, um sich die Sache anzusehen«, kam die Stimme aus dem Lautsprecher.

Deighton wurde ungeduldig. »Sagen Sie mir endlich, was oben vorgeht!«

»Es handelt sich offenbar um drei Verdummte. Sie benehmen sich merkwürdig.«

»Merkwürdig?« Jetzt hatte Danton seinen Interkom eingeschaltet und sprach mit der Ortungszentrale von Imperium-Alpha. »Erklären Sie das.«

»Sie benehmen sich nicht, wie man es von Verdummten erwarten könnte.« Der Sprecher suchte offenbar nach den richtigen Worten. Es fiel ihm schwer, das Verhalten der Unbekannten zu erklären.

»Wir kommen!«, entschied Danton.

»Nun gut!« Deighton schob die vor ihm liegenden Papiere auf einen Stapel zusammen. »Knanmahl, Sie leiten inzwischen die Besprechung. Verlesen Sie bitte die Berichte der Immunen!«

Danton und Deighton, die beiden Männer, deren Aufgabe es war, die verdummte Erdbevölkerung zu retten, verließen den Konferenzraum. Draußen auf dem Korridor blieb Deighton stehen und schob eine Haarsträhne aus der Stirn.

»Manchmal«, sagte er, »möchte ich alles hinwerfen und mich auf einen einsamen Planeten zurückziehen.«

»Das bringen Sie doch nicht fertig.«

»Da haben Sie allerdings recht. Kommen Sie, Roi. Sehen wir nach, was oben los ist.«

Sie begaben sich zum nächsten Antigravschacht und schwebten bis zur ersten Ebene hinauf, wo die Ortungszentrale untergebracht war. Im allgemeinen kamen nur noch wenige Verdummte in das Gebiet von Imperium-Alpha.

Längst waren alle Schutzschirme in Ordnung gebracht worden und schirmten den gesamten Sektor ab. Die Verdummten fürchteten die strahlenden Kuppeln und hielten sich ihnen fern. Ab und zu erschienen ein paar Banditen in der Nähe, aber sie waren klug genug, keinen Angriff zu riskieren.

Das Gebiet um Imperium-Alpha wirkte wie ausgestorben, obwohl einzelne Stadtteile von Terrania City inzwischen wieder besiedelt worden waren.

Danton betrat die Ortungszentrale ohne besonderes Interesse. Er glaubte nicht an sensationelle Neuigkeiten. Sie wurden von Major Abraham begrüßt.

»Es tut mir leid, dass ich die Konferenz stören ließ, aber die Angelegenheit erscheint mir wichtig genug.« Er führte Danton und Deighton zwischen Positroniken und Schaltanlagen hindurch zu den Bildschirmen der Außenbeobachtung. »Da!«, rief er und deutete auf einen Bildschirm. »Das sind die drei!«

Danton sah drei armselig gekleidete Männer, die im Westen von Imperium-Alpha vor dem Schutzschirm standen. Sie schienen zu überlegen. Sie hatten offenbar keine Angst.

Sie bewegten sich wieder. In einem Sicherheitsabstand von mehreren Metern gingen sie am Schirm entlang.

»Vielleicht sind es keine Verdummten«, überlegte Danton.

»Doch!«, sagte Abraham mit Bestimmtheit.

Wieder blieben die drei Fremden stehen.

»Sie diskutieren!«, stellte Deighton fest.

»Ihre Unschlüssigkeit beweist, dass es keine Immunen sind«, sagte Abraham. Er deutete auf die lange Reihe von Kontrollsesseln, die alle besetzt waren. »Wir beobachten sie schon seit einer Stunde. Ah!«

Sein letzter Ausruf galt wieder den drei Männern, die jetzt vor einer aus dem Boden ragenden Säule standen.

»Eine Rufsäule!«, stellte Danton fest. »Früher konnte sie von jedem benutzt werden.«

»Sie probieren an den Schaltern herum«, sagte jemand.

Von der anderen Seite des Raumes kam ein großer schlanker Mann. Danton kannte ihn. Es war Pellayron, der einzige immune Galaktopsychologe in Imperium-Alpha.

»Ich habe Don Pellayron gerufen, weil ich mir dachte, dass es ihn interessieren würde«, erklärte Abraham aufgeregt.

»Ja«, bestätigte Pellayron. Er lehnte sich gegen die Verkleidung eines Datenspeichers. Seine dichten Augenbrauen ließen ihn finster wirken, aber er hatte Lachfältchen um die Augen und eine sanft klingende Stimme. Beim Sprechen machte er unauffällige Gesten mit der rechten Hand.

»Was halten Sie davon, Doc?«, erkundigte sich Danton.

»Es sind zweifellos drei Verdummte«, sagte Pellayron. »Ich beobachte sie jetzt etwa zwanzig Minuten. Aber etwas fällt mir an ihnen auf: Sie haben die für die Verdummten typische Stupidität verloren. Das beweist schon die Tatsache, dass sie sich für die Rufsäule interessieren, auch wenn sie sie nicht bedienen können.«

Deighton fasste einen Entschluss. »Wir holen die drei Männer herein und versuchen festzustellen, was mit ihnen los ist.«

»Das heißt, dass wir sie gefangen nehmen«, verbesserte Abraham.

Deighton winkte ab. »Nennen Sie es, wie Sie wollen.«

Abraham grinste und schaltete einen Interkom ein, um die entsprechenden Anweisungen zu geben. Bereits wenige Augenblicke später sahen die Beobachter in der Ortungszentrale, wie sich auf der Erdoberfläche eine flache Kuppel teilte. Drei flugfähige Roboter und ein mit einem Schutzanzug ausgerüsteter Mann wurden sichtbar. Sie flogen durch eine Strukturschleuse des Schutzschirms und näherten sich den drei Männern, die beim Anblick der Roboter die Flucht ergreifen wollten. Die Roboter setzten ihre Paralysestrahler ein.

Danton sah, wie die drei Männer zu Boden sanken und von den Robotern aufgehoben wurden. Der Mann im Schutzanzug gab ein paar Befehle. Wenige Sekunden später flogen die Roboter mit den drei Gefangenen in Richtung Imperium-Alpha zurück. Der Immune folgte.

Abraham schaltete den Bildschirm aus und schaute auf die Uhr.

»Kümmern Sie sich um die Sache, Pellayron!«, befahl Deighton. »Wir kehren ins Konferenzzimmer zurück. Rufen Sie uns, wenn es erste Ergebnisse gibt.«

Pellayron hastete davon.

»Es tut mir wirklich leid, dass ich Sie gestört habe«, beteuerte Abraham nochmals.

Deighton winkte Danton. »Stellen Sie sich einmal vor, alle verdummten Menschen hätten ihre Stupidität verloren«, sagte er draußen im Korridor zu Danton.

»Daran glaube ich nicht«, erwiderte Rhodans Sohn.

Die blassen Gesichter der drei Verdummten bildeten einen scharfen Kontrast zu den mit Samt überzogenen Wänden des Behandlungsraumes. Indirektes Licht spendete gerade genug Helligkeit, um Danton sehen zu lassen, dass die drei Männer abgemagert und schmutzig waren. Ihre Blicke waren unstet. Sie fürchteten sich.

Pellayron lehnte mit dem Rücken gegen einen Medikamentenschrank. Unbewusst dachte Danton daran, dass der Galaktopsychologe sich immer irgendwo anlehnte, wenn er sich nicht gerade bewegte.

»Deighton ist oben geblieben«, erklärte Danton. »Er spricht noch mit den Kommandanten über Stufe Drei des Versorgungsprogramms.«

Die Gefangenen saßen in bequemen Sesseln, aber sie wirkten alles andere als entspannt. Der Behandlungsraum lag in der untersten Ebene von Imperium-Alpha. Ganz in der Nähe lagen die Krankenstationen, die mit immunen Ärzten und Medorobotern besetzt waren.

Pellayron stieß beide Hände so tief in seine Kitteltaschen, als wolle er das Futter durchbohren.

»Das sind Necsmith, Fargoner und Chil-Anjon«, stellte er Danton die Gefangenen vor. »Sie stehen unter einem leichten Schock, aber Sie können mit ihnen sprechen.«

Danton kam sich ein bisschen hilflos vor. Schließlich machte er einen Schritt auf die drei Männer in den Sesseln zu. »Wie geht es Ihnen?«

Sie sahen ihn an. Irgendwie erinnerten sie Danton an gefangene Tiere. Begriffen sie überhaupt, was hier vorging?

»Niemand hat etwas Schlimmes mit Ihnen vor«, versuchte Danton die Männer zu beruhigen. »Wir wollten nur herausfinden, was Sie dort oben taten.«

»Wir ... wir haben uns umgesehen«, stammelte jener, den Danton für Fargoner hielt.

»Das ist Fargoner«, erläuterte Pellayron, der Dantons Gedanken zu erraten schien. »Er ist Bildhauer und zweifellos der intelligenteste unserer Freunde. Aber eines haben diese drei Männer gemeinsam: Sie sind nicht so stupid wie die Verdummten, mit denen wir es bisher zu tun hatten. Das bedeutet nicht, dass sie ihre ursprüngliche Intelligenz zurückgewonnen hätten. Aber der Schleier des Vergessens hat sich bei ihnen gelüftet.«

»Wodurch?«, fragte Roi spontan.

»Wenn ich das herausfinden könnte, wären wir viele unserer Sorgen los. Vielleicht ist es eine allgemeine Erscheinung.«

Danton hielt den Atem an. »Halten Sie das für möglich?«

»Ja«, sagte der Galaktopsychologe. »Ich habe mich mit den drei Männern unterhalten. Sie sagten gemeinsam aus, dass sie feststellten, dass irgend etwas nicht in Ordnung war. Deshalb kamen sie hierher, weil sie sich hier offenbar Aufklärung und Hilfe erhofften. Das ist ...« Er wurde durch das Summen des Interkoms unterbrochen und verschwand im Nebenraum.

Danton ging ihm nach und sah ihn gegen die Wand gelehnt in das Mikrophon des Interkoms sprechen.

»Ja«, sagte er gerade. »Danton ist hier.« Er drehte sich um. »Deighton! Er will mit Ihnen sprechen.«

»Roi!«, rief Deighton. »Blicken Sie sich um, ob Sie nicht in einem Raum mit flacher Decke stehen, denn Sie werden jetzt gleich einen Satz machen. Ich habe gerade eine Nachricht erhalten und erfahren, wer der Anführer des Rettungskomitees ist.«

»Spannen Sie mich nicht auf die Folter.«

»Oberst Edmond Pontonac!«

Danton stieß einen Pfiff aus.

»Noch etwas«, fuhr Deighton fort. »Oben sind wieder Verdummte aufgetaucht. Diesmal über sechzig. Sie benehmen sich nach Abrahams Aussage nicht viel anders, als unsere drei Freunde es getan haben.«

In diesem Augenblick erlebte der Galaktopsychologe Pellayron, der Spontaneität und Freudenausbrüche gewohnt war, eine Überraschung. Danton sprang auf ihn zu und umarmte ihn.

»Haben Sie gehört? Es betrifft alle! Alle Verdummten haben ihre Stupidität verloren.«

Pellayron blickte sich suchend um und machte ein paar Schritte bis zum Türrahmen zurück, wo er sich anlehnen konnte.

»Vergessen Sie nicht, was ich Ihnen gesagt habe. Es bedeutet nicht, dass die Verdummung völlig aufgehoben ist.«

3.

Auf einem Wagen saßen vier Vertreter des Homo superior und beobachteten hundert Verdummte, die damit beschäftigt waren, ein Maisfeld von Unkraut zu säubern. Vor dem Wagen stand ein Pferd. Es bewegte den Schwanz, um die Fliegen zu verjagen, von denen es gequält wurde. Die Arbeiter, die Männer auf dem Wagen und das Pferd waren nicht die einzigen Wesen, die sich im Maisfeld aufhielten.

Etwa hundert Meter vom Wagen entfernt kauerten sechs bewaffnete Männer in einer Bodensenke und beobachteten, was in ihrer Nähe geschah. Einer der Männer war Edmond Pontonac, ein anderer Sogmonth.

Auch die vier übrigen gehörten zum Rettungskomitee. Weiter hinten, zwischen Korkeichenbäumen, standen vier große Kampfroboter.

Sogmonth hob den Kopf und spähte über den Rand der Senke.

»Da sind sie!«, sagte er mit hasserfüllter Stimme. »Greifen wir an und befreien die versklavten Menschen.«

Pontonac legte eine Hand auf den Rücken des untersetzten Mannes.

»Ich gebe die Befehle. Wir warten und beobachten noch. Ich will sicher sein, dass wir keine Fehler begehen. Außerdem werden wir uns darauf beschränken, die vier Mitglieder des Homo superior gefangen zu nehmen und zu verhören. Später lassen wir sie wieder frei.«

»Und was geschieht mit den Sklaven?«, fragte Sogmonth.

Pontonac schüttelte ärgerlich den Kopf.

»Das sind keine Sklaven, Sogmonth. Es sind Verdummte, die vom Homo superior ausgenutzt werden. Sicher denkt der Homo superior sogar, dass er diesen Menschen einen Gefallen erweist.«

»Menschen, die Mais- und Kartoffelfelder praktisch mit den Händen bestellen müssen, sind nichts anderes als Sklaven«, gab Sogmonth zurück.

Die wilde Entschlossenheit Sogmonths machte Pontonac unsicher. Er wollte diese Sache auf seine Weise regeln, aber Sogmonth war ein viel zu unsicherer Faktor, als dass Pontonac gewiss sein konnte, dass alles so verlaufen würde, wie er es sich vorstellte.

Sie beobachteten weiter. Ab und zu stand einer der vier Neuen Menschen im Wagen auf und rief einen Befehl.

Pontonac drehte sich um und blickte in Richtung der Stadt hinüber. Auch Gerona hatte die Katastrophe nicht unbeschadet überstanden, obwohl die meisten Städter bereits unmittelbar nach der Verdummungswelle aufs Land gezogen waren. In Gerona war es zu Bränden und Plünderungen gekommen, eines der großen Kraftwerke im Süden der Stadt war explodiert. Nun war der Homo superior gekommen, um die letzten funktionsbereiten Maschinenanlagen zu demontieren und die Verdummten zum Anbau von Kartoffeln und Mais zu bewegen.

Pontonac wusste, dass es in Gerona eine Zentrale des Homo superior gab. Dort hielten sich etwa sechzig Neue Menschen auf. Sogmonth hatte vorgeschlagen, die Zentrale anzugreifen und zu vernichten, doch der Oberst war nicht darauf eingegangen.

»Keiner der vier Männer drüben auf dem Wagen darf entkommen!«, sagte Pontonac zu seinen Begleitern. »Sie würden ihre Freunde warnen. Wir wollen hier alles schnell erledigen, damit wir weitermachen können.« Er hob einen Arm. »Wir fliegen los! Die Kampfroboter bleiben für den Fall zurück, dass wir angegriffen werden.«

Pontonacs Männer hatten das gesamte Feld umstellt. Eine Flucht der vier Mitglieder des Homo superior war damit weitgehend ausgeschlossen.

Pontonac hob einen Arm. »Los!«, befahl er.

Als die sechs Männer aus der Senke flogen, geschah auf dem Maisfeld etwas Merkwürdiges. Wie auf ein geheimes Kommando hörten die Verdummten plötzlich auf zu arbeiten.

»Halt!«, befahl Pontonac sofort. »Zurück in Deckung.«

»Weshalb das?«, protestierte Sogmonth.

»Kommen Sie zurück!«, rief Pontonac scharf.

Der andere gehorchte nur widerstrebend.

»Wir warten, was jetzt geschieht«, sagte Pontonac, als sie wieder nebeneinander in der Senke lagen. »Etwas ist nicht in Ordnung.«

Sie sahen, wie einer der Neuen Menschen vom Wagen sprang und sich den Verdummten näherte, die die Arbeit unterbrochen hatten.

»Was ist los?«, rief der Homo superior. »Warum macht ihr nicht weiter? Was soll das Geschwätz während der Arbeit? Das Feld muss bis heute Abend sauber sein!«

Die Verdummten bildeten kleine Gruppen und begannen heftig zu diskutieren. Pontonac traute seinen Augen nicht. So etwas hatte er bei Verdummten noch nicht erlebt. Was bedeutete das?

Jetzt verließen auch die drei anderen Mitglieder des Homo superior ihren Platz auf dem Wagen, um sich um die Feldarbeiter zu kümmern. Aber alle Befehle wurden missachtet.

»Man könnte glauben, die Verdummten wären plötzlich vernünftig geworden«, bemerkte Alpher Creek, der mit in der Senke kauerte.

»Unsinn«, sagte Sogmonth. »Wir sollten sofort angreifen.«

Pontonac reagierte nicht darauf. Voller Interesse beobachtete er, wie sechs der Verdummten sich von den anderen entfernten und zum Rand des Maisfeldes gingen.

Da er sicher sein konnte, dass weder die Verdummten noch die Neuen Menschen Peilgeräte bei sich trugen, schaltete Pontonac sein Armbandsprechgerät ein.

»Hier ist Pontonac!«, meldete er sich. »Carpino, hören Sie mich?«

»Hier ist Carpino!«

Pontonac wusste, dass der ehemalige Leutnant der DRUUPBOIDEN mit fünf Männern versteckt an jener Stelle lag, auf die sich die sechs Verdummten zubewegten.

»Sechs Verdummte kommen auf Ihr Versteck zu!«, sagte Pontonac. »Ich muss genau wissen, was sie vorhaben.«

»Was ist überhaupt passiert?«, wollte Carpino wissen. »Was ist in die Verdummten gefahren, warum benehmen sie sich so merkwürdig?«

»Das wissen wir noch nicht«, gab Pontonac zu. »Aber wir hoffen, dass wir es herausfinden können.«

Er verlor die sechs Verdummten aus den Augen. Noch immer bemühten sich die vier Mitglieder des Homo superior darum, die anderen Männer und Frauen zur Aufnahme der Arbeit zu bewegen. Aber sie hatten keinen Erfolg. Die Verdummten stießen ihre Wächter zurück, wenn sie zu nahe herankamen. Schließlich schienen die vier Neuen Menschen einzusehen, dass sie nichts ausrichten konnten, und gingen zum Wagen zurück.

Die Verdummten unterhielten sich. Einzelne gestikulierten heftig mit den Armen. Niemals zuvor hatte Pontonac eine derart erregte Diskussion bei Verdummten beobachten können.

»Hier am Feldrand stehen drei Traktoren, die bestimmt schon über ein Jahr nicht mehr benutzt worden sind«, meldete sich Carpino. »Es sieht ganz danach aus, als würden sich die Verdummten dafür interessieren.«

Das war für Pontonac eine neue Überraschung.

»Bleiben Sie mit den anderen hier!«, befahl er Alpher Creek. »Sogmonth und ich sehen nach, was dort drüben geschieht.«

Sogmonth folgte ihm widerwillig, aber er widersprach nicht.

Die beiden Männer flogen dicht über dem Boden, so dass sie vom Maisfeld aus nicht gesehen werden konnten. Links vor ihnen standen ein paar kuppelförmige Gebäude, Silos aus der Zeit vor der Katastrophe. Dort war auch die zentrale Bewässerungsanlage für dieses Gebiet untergebracht. Sie war vom Homo superior nicht zerstört worden.

Pontonac und Sogmonth erreichten das Versteck, wo sich Carpino mit seinen Begleitern verborgen hielt. Der junge Leutnant war ein großer, kräftig gebauter Mann mit blonden Haaren und dunkelbraunem Gesicht. Vor Jahren hatte er einmal an der Moiwperschen Raumkrankheit gelitten und sich offenbar nicht rechtzeitig behandeln lassen, denn seine Haut wies tiefe Narben auf.

Carpino winkte dem Obersten zu. »Dort drüben!«, sagte er und deutete auf eine Lichtung zwischen den Korkeichenbäumen.

Pontonac fühlte sich von einer seltsamen Erregung befallen. Er ahnte, dass entscheidende Dinge geschahen.

Die drei Traktoren, von denen Carpino gesprochen hatte, standen zwischen den Bäumen. Wahrscheinlich waren sie seit Beginn der Katastrophe unberührt geblieben. Die Unwetter, die in den ersten Monaten auf der Erde getobt hatten, waren dafür verantwortlich, dass die drei Maschinen mehr oder weniger mitgenommen aussahen.

Doch das war jetzt weniger interessant. Was Pontonac beeindruckte, war die Tatsache, dass die sechs Verdummten die drei Traktoren umstanden und offenbar beratschlagten, was sie damit anfangen konnten.

Schließlich trat einer der Männer vor und berührte die Motorverkleidung einer Maschine. Das war für die fünf anderen wie ein Signal. Sie kletterten auf die Traktoren und untersuchten die hervorstehenden Teile. Auch an den Schaltungen machten sie sich zu schaffen. Obwohl sie nicht in der Lage zu sein schienen, eine Maschine in Gang zu bringen, versuchten sie es.

»Das sind keine verdummten Menschen mehr«, stellte Carpino fest. »Sie interessieren sich für diese Maschinen, die sie in den vergangenen fünfzehn Monaten nicht einmal angesehen haben.«

»Trotzdem haben die Verdummten ihre ursprüngliche Intelligenz nicht zurückgewonnen!«, wandte Sogmonth ein. »Es wäre sonst leicht für sie, die Schaltungen der Maschinen zu begreifen.«

»Das ist richtig!«, stimmte Pontonac zu. Er hielt sich mit einer Hand an einem Ast fest und beobachtete weiter, was auf der Lichtung geschah. »Wir müssen wissen, ob dieses Phänomen auf dieses Gebiet beschränkt ist oder überall auf der Welt auftritt. Deshalb werden wir unsere Operation abbrechen und zu unserem Stützpunkt zurückkehren.«

Sogmonth knirschte hörbar mit den Zähnen. »Damit bin ich nicht einverstanden! Wir sind aufgebrochen, um die Vorhaben des Homo superior in Europa zu sabotieren. Es besteht kein Grund, diese Operation abzubrechen.«

Wieder hörte Pontonac den unbändigen Hass des ehemaligen Majors aus dessen Stimme heraus. Der Oberst zwang sich zur Ruhe. Er durfte sich mit Sogmonth nicht streiten.

»Es ist eine neue Situation eingetreten«, blieb er gelassen. »Bevor wir nicht wissen, was los ist, hat ein weiteres Eingreifen des Rettungskomitees keinen Sinn.«

»Da bin ich völlig anderer Ansicht!«, protestierte Sogmonth. »Aber ich bin gespannt zu erfahren, was Sie jetzt vorhaben.«

»Wir nehmen zwei oder drei Verdummte mit in unseren unterseeischen Stützpunkt«, kündigte Pontonac an. »Dort werden wir sie untersuchen, um herauszufinden, was mit ihnen geschehen ist.«

»Und der Homo superior?«

Pontonac winkte ab. »Der ist jetzt nicht so wichtig.«

In Sogmonths Gesicht ging eine Veränderung vor. Pontonac sah deutlich, wie es in diesem Mann arbeitete.

»Lassen Sie mir die Hälfte der Männer hier zurück, damit ich unsere Mission beenden kann.«

»Nein«, lehnte Pontonac ab.

Sogmonth ballte die Hände zu Fäusten.

»Sie sind nicht allein verantwortlich, Oberst! Wir arbeiten gemeinsam an diesem Projekt. Ich werde die Komiteemitglieder fragen, wer in Zukunft bei mir bleiben will.«

Pontonac war machtlos dagegen. So, wie er das Rettungskomitee gegründet hatte, konnte Sogmonth versuchen, eine eigene Gruppe aufzustellen. Pontonac dachte voller Erbitterung daran, wie Sogmonth arbeiten würde. Der von einem unverständlichen Hass angetriebene Mann würde mit Waffengewalt gegen die Neuen Menschen vorgehen und sie überall töten, wo er sie antraf.

Das musste unter allen Umständen verhindert werden. Nicht nur, weil Sogmonth seine Verbrechen im Namen des Rettungskomitees begehen würde, sondern weil er rücksichtslos und brutal war.

»Ja«, bekräftigte Sogmonth seine Entscheidung. »Ich arbeite nicht mehr mit Ihnen zusammen, Oberst.«

Pontonac fasste einen schnellen Entschluss. Er zog seinen Strahler und richtete ihn auf den untersetzten Mann.

»Sogmonth, Sie sind verhaftet!«

Sogmonth wurde blass. »Sie können mich nicht verhaften. Dazu haben Sie kein Recht.«

»Das ist mir gleichgültig. Carpino, entwaffnen Sie ihn.«

Der ehemalige Leutnant der DRUUPBOIDEN zog die Handfeuerwaffen aus Sogmonths Kombinationsgürtel. Sogmonth stand mit gesenktem Kopf da; im Augenblick war er nicht in der Lage, irgend etwas zu tun, aber Pontonac war sich darüber im klaren, dass er sich einen unversöhnlichen Gegner geschaffen hatte, der bei nächster Gelegenheit zurückschlagen würde.

»Sie sind für ihn verantwortlich, Carpino«, sagte Pontonac zu dem jungen Raumfahrer. »Bewachen Sie ihn. Sie müssen damit rechnen, dass er einen Fluchtversuch unternehmen wird.«

»Er wird mir nicht entkommen«, versprach der Leutnant.

Bevor Pontonac weitere Entscheidungen treffen konnte, meldete sich Alpher Creek über Sprechfunk.

»Kommen Sie zurück, Pontonac!«, rief der Arzt. »Mit den vier Neuen Menschen im Wagen geschehen merkwürdige Dinge.«

Pontonac nickte Carpino zu und flog in die Senke zurück, wo Creek und die anderen warteten. Er blickte zum Wagen hinüber. Die vier Mitglieder des Homo superior saßen auf dem Holzgatter und schauten auf den Boden. Sie bewegten sich nicht.